就像許多俄勒岡州波蘭特市居民一樣,塞緹西和帕史卡每天都認真地將家裏的垃圾嚴格分類。但是最近,當他們驅車來到回收站的時候,大吃一驚。

「那傢伙說,他們不再接受塑膠。」塞緹西說,「那些應該扔到垃圾桶去。」

過去,這個回收站將塑膠送到中國,但是突然之間,中國停止接受這些塑膠垃圾。

國家公共電台報道說,美國出口逾三分之一的回收品,其中一半被送到中國。幾十年來,中國將全世界的回收品作為製造業的原料。但是今年夏天,北京當局宣佈,這些「洋垃圾」包含太多骯髒的、甚至有害的非回收材料。北京當局向世貿組織遞交文件,說它將禁止24種固體垃圾,「以保護中國的環境利益和人民的健康。」

這個禁令從明年1月1日起開始生效。但是目前中國一些回收品進口商的許可已經停止更新。這令美國回收公司急得團團轉。

俄勒岡州「羅格垃圾系統」從街邊回收桶收集回收品。但是公司經理福勒(Scott Fowler)說,總是有一些非回收品參雜其中,比如油氈、氣罐、公文包、針織毛衫。此外,還有冷凍食品紙盒和塑膠包裝袋。許多人以為這些是可以回收的,但是其實不是。

現在,隨著中國禁止洋垃圾,羅格公司的回收包堆得像山一樣。

雖然中國禁止洋垃圾讓美國回收公司陷入困境,但是美國廢料回收行業協會高級主管阿德勒(Adina Adler)認為,中國的決定也不全然是壞事。

她說:「中國的舉動可能將迎來回收的一個新時代。」

回收設備公司「批量處理系統」預測,機械人可能是回收業的未來。在該公司的研究室裏,一些垃圾在傳送帶上移動,機械人手臂伸進去撿起膠袋和膠樽,然後將它們丟進垃圾桶。

該公司CEO米勒(Steve Miller)說,機械人使用錄像頭和人工智能將回收品跟垃圾分開,就像人的方式一樣,但是更快、更準確。「它每分鐘可以撿80次。一個人可能每分鐘只能撿30次。」

米勒相信,像這樣的技術可能可以讓回收品變得足夠乾淨,滿足中國的要求。但是機械人很貴,很少公司擁有它。

其實,解決這個問題的最好方式可能還是,我們每個人養成份揀垃圾的好習慣,不要將垃圾丟進回收桶。

回收品公司在考慮改變回收桶的規則,或增加一個紙張回收桶,以幫助加快分揀過程。◇