科學家首次追蹤一顆外太空進入太陽系的小行星,他們驚訝地發現它不僅速度極快,而且具有前所未見的形狀。 

科學家使用位於智利的甚大陣列望遠鏡(VLT)等觀測設備,注意到該小行星為暗紅色的長桿形,可能含有大量金屬。

物理學網站phys.org 11月20日報道,科學家在《自然》上發表的研究報告描述,根據2017年10月19日夏威夷的泛星計劃望遠鏡系統( Pan-STARRS)的觀測數據,判斷這顆小行星來自於星際空間,而不屬於太陽系。 

科學家將此小行星命名為Oumuamua,夏威夷語為「遠方信使」之意。 

科學家一開始認為Oumuamua屬於彗星,但是仔細觀察發現它在9月份飛過太陽後,不具備彗星的運動特點,因此將其重新歸類為星際間小行星。而且,它可能在太空中已經飛行了幾百萬年。 

Oumuamua的長度為400米。科學家所繪製的Oumuamua飛行模擬動畫顯示,它的形狀像一把刀劍。 

《科學》雜誌11月20報道,Oumuamua以每秒25.5公里的速度(時速為9.5萬公里)進入太陽系。速度之快,令科學家十分驚訝。

美國太空總署噴氣動力實驗室(JPL/NASA)的災害分析專家法諾加Davide Farnocchia說:「這是所見的速度最快小行星。」 

科學家回顧其運動數據,發現Oumuamua的飛行軌跡為大弧形,在對著地球角度直插入太陽系,於離地球最近為60倍月地之距的位置掠過太陽系平面,之後以每秒44公里的更快速度向太陽系外的飛馬座(Pegasus)飛去。 

法諾加表示,經過仔細分析,這個「遠方的信使」不會留在太陽系。法諾加說:「它極快地飛過。」 

夏威夷大學的天文學家米奇(Karen Meech)說:「讓我們最驚訝的是,我們以前從未見過星際間物體從我們身邊飛過。」◇