很多人也許夢想一生至少有一次機會去太空旅行。遨遊在廣闊無垠的太空中,體驗失重的感覺,聽上去是一件很酷的事情。可是一項新的研究卻發現,長期處於失重的環境中,導致太空人們的大腦形狀也發生了變化。 

來自美國南卡羅來納醫科大學對34名太空人的大腦在太空旅行前後進行了掃瞄。科學家們發現,18名在太空站長期停留(一般超過六個月)的太空人們回到地球後,他們大腦在頭骨裏的位置會上移,同時在大腦頂端、對大腦起機械性保護的腦脊液(cerebrospinal fluid)的部份也出現減少。但是這些症狀對於16名只在太空中短暫停留大約兩周的太空人身上就沒有出現。 

同時,94%的長期太空旅行的太空人大腦的中央溝(central sulcus)也出現縮小。而在短期旅行的太空人中,只有約19%的人的中央溝出現縮小。中央溝是大腦內分隔額葉和頂葉的一個顯著的腦溝。 

科學家們表示,他們觀察到的這些變化也許可以解釋為甚麼太空人回到地球後身體會出現一些異常症狀。

在此之前,很多太空人從太空回來後會發生視覺障礙,同時視神經盤出現腫脹,頭骨內壓力升高。科學家們把這個現象叫做「視覺障礙顱內壓綜合征(VIIP)」。 

在這項實驗中,有三位經歷長期太空旅行的太空人出現了VIIP症狀,同時他們大腦的中央溝也出現縮小。並且其中一位還發生了大腦向上移位。 

科學家們認為,由於大腦向上移位,很有可能導致大腦組織在頭頂部位被擠壓,阻礙了腦脊液的循環,繼而引發了顱壓增高和視神經盤的腫脹。 

科學家們表示,他們還需在太空人回到地球後對他們的大腦進行後續的觀察和評估,並且決定太空旅行對大腦結構的改變是否可以恢復。同時掌握更多人類太空生理學的基本知識,也可以幫助他們對未來的太空旅行做更加充足的準備,包括火星探險計劃。◇