美國太空總署(NASA)最近拍到一個遙遠的星系NGC 4625,距離地球約3,000萬光年。有別於一般螺旋星系有至少兩條旋臂,NGC 4625只有一條旋臂,呈現不對稱的外觀。那麼,它的「另一隻手」到哪去了呢?

NGC 4625是個矮星系(dwarf galaxy),位於北天的獵犬座。NASA日前透過哈勃太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)拍攝到它的圖片。

天文學家以不同波長的光檢視NGC 4625,希望能解開這個宇宙的謎團。而透過紫外光的觀察,天文學家找到了第一個線索。在紫外光下,此星系的盤狀結構是目前圖片上顯示的4倍大。

這表示有大量的年輕和炙熱的恆星在此星系的外部形成,所以主要透過紫外光才看得見。這些年輕恆星的年齡只有大約10億年,比星系中央的恆星年輕了10倍左右。

天文學家起初假設,如此高的恆星形成速度是NGC 4625與鄰近的另一個矮星系NGC 4618的交互作用所致。他們推測說,NGC 4618可能是不斷干擾NGC 4625的元凶,使其失去幾乎一條旋臂。

這是NASA的星系演化探測器(Galaxy Evolution Explorer)所拍攝到的NGC 4625(圖上)和NGC 4618(圖下),由紫外光和可見光的資料組成。圖中的藍色代表紫外光。可以看到NGC 4625的旋臂其實比在可見光下看到的還長很多。(NASA)
這是NASA的星系演化探測器(Galaxy Evolution Explorer)所拍攝到的NGC 4625(圖上)和NGC 4618(圖下),由紫外光和可見光的資料組成。圖中的藍色代表紫外光。可以看到NGC 4625的旋臂其實比在可見光下看到的還長很多。(NASA)

在2004年,天文學家證實了這項推測。他們發現,NGC 4618最外部的氣體一直受到NGC 4625的嚴重影響。

就體積和質量而言,NGC 4625都比我們的銀河系小一些。然而,從該星系中心部位非常活躍地形成恆星這一點來看,它可能變成一個更巨大和成熟的星系,就像我們的銀河系。