人類曾於1972年首次登陸月球,下一次又會是何時呢?美國太空總署(NASA)目前已有此計劃,獵戶座(Orion)宇宙飛船的建造正是為了探索月球、火星甚至更加遙遠的星球。但在執行載人太空飛行任務之前,該飛船需要先進行測試飛行。NASA現已確定在2019年進行獵戶座飛船的首次無人環繞月球之旅,如果成功,將意味著人類向著飛往火星的夢想又邁進了一大步。 

這次試飛被命名為探測任務1號(EM-1),獵戶座飛船將進入環月球軌道,比48年前登陸月球表面的阿波羅號遠一點。據悉,獵戶座將最遠航行至距離地球270,000哩的太空,這是可載人飛船所飛行的最遠距離,儘管非載人飛船曾經航行至更加遙遠的太空。 

據來自NASA的消息稱,在EM-1任務中,獵戶座將在26天內往返月球,其中包括從地球飛往月球的4天,在環繞月球的橢圓形軌道上的一周,以及返程的4天時間。飛船發射將在佛羅里達州的甘迺迪航天中心進行,從太空返回後將降落在加州附近的太平洋海域,最終由宇航器回收艦撈起。 

獵戶座飛船是人類的一項壯舉,能夠搭載太空人進行外太空的探索任務。一旦進入太空,它將使用側面的太陽能板發電。當接近月球時,飛船會自行減速以便被月球重力捕獲,然後環繞月球飛行。返回時,飛船將大大加速以突破月球的大氣層。

NASA的任務經理塞洛芬稱,此次無人飛行的主要目的是「使用外太空的探測系統來為我們的團隊、飛船和太空人未來的外太空活動做準備。」在這次無人飛行任務之後,探測任務2號(EM-2)將搭載太空人進行同樣的飛行。 

EM-1只是NASA未來一系列的太空探索之一,目的是將太空人送至更加遙遠的太空。在2020年代,飛船將把太空人帶到一個小行星。而NASA最終的目標,是在2030年實現人類多年來夢寐以求的願望:成功登陸火星。◇