威士忌(Whiskey)曾經是宴席上少不了的飲品,飲用的方式非常簡單,說句「乾杯!」便「咕」一聲吞下肚,誰不醉倒誰便是英雄。然則如果飲用過量,翌日不僅頭痛、口腔中的酸餿味連自己也受不了,威士忌是甚麼味道卻也許全沒印象,與品酒享受相去甚遠!

與大部份酒精飲品一樣,威士忌有相當悠久的歷史,卻又因歷史太久遠,記載不大明確,時至今天,威士忌的起源地與發展仍讓不少業界中人猜測爭議。巴比倫時代開創蒸餾釀酒技術是較廣泛流傳的說法。然而有若干證據指出,古希臘人在公元第一世紀便已開始釀蒸餾酒。另外也有一說是阿拉伯人最先發明蒸餾釀酒過程……傳說實在是眾說紛紜。

近年來,威士忌的流行度明顯地在上升。
近年來,威士忌的流行度明顯地在上升。

但無論誰是創始人,威士忌在15世紀時流入歐洲與英聯邦國家倒是事實。將蒸餾釀酒文化進一步地演繹出來的,正是愛爾蘭人及蘇格蘭人。根據記載,初時的威士忌不能經過過濾存藏過程,也不得被沖淡,所以酒質粗糙、味道濫劣。就是到文藝復興時期,威士忌仍然不能登上大雅之堂。悠久的歷史卻未有帶出一份全球統一的釀造威士忌法則,不僅釀製國家各有自立的一套,連釀酒坊也各施其政,酒精度必須最少40%是唯一得到大部份威士忌產釀國家認同的標準。

威士忌酒只有在蒸餾後放入橡木桶中蘊存時產生存藏作用。在木桶中蘊藏的歲月,一樣有限時。視乎個別情況,10幾年、20年後,桶內的酒已完全成熟。3年的木桶歲月是最低限度的存藏期,而入瓶後的酒,不會因繼續存藏而有任何進一步的改變,這是威士忌與葡萄酒不同之處。

與大部份酒精飲品一樣,威士忌有相當悠久的歷史。
與大部份酒精飲品一樣,威士忌有相當悠久的歷史。

穀麥的處理方法與發酵過程,蒸餾器皿的形狀大小、橡木桶的類別與存藏期,是決定威士忌酒的質格的基要,但混酒師的經驗、配方與手藝、木桶存藏期的長短與地點,則是其韻的造就因素。有人認為,蘇格蘭潮濕的氣候,正適合長時期的木桶存藏,遂孕育出別具韻采的酒質來。

近年來,威士忌的流行度明顯地在上升。在酒的質韻格調越來越引人入勝的品酒時代,速戰速決式的豪飲方式已被視為過時,甚至浪費。品嚐優質威士忌已不僅僅是生活情趣,而是品酒的情懷享受,更是學問,大家不妨參加一些威士忌品嚐講座與品試會,認識威士忌的不同面向,亦能增添品飲時的更多享受。◇