世界各地天文學家正試圖追蹤一個進入我們太陽系的神秘物體。這個小型、快速移動的物體,是一顆彗星,還是一顆小行星?美國太空總署(NASA)尚沒有確定這個物體的來源。

綜合CNN和霍士新聞10月27報道,這個物體在不久前出現,夏威夷的泛星(Pan-STARRS)望遠鏡觀察到一小片光亮物體正在天空中移動。這個物體的表現形式和太陽系中的太空岩石不同,意味著它可能不是來自太陽系,而是來自外太空。

這個物體處在一個奇怪、極端的軌跡上,它的移動速度也非常快,甚至無法稱之為運行軌道。如果最終證實這個物體不屬於太陽系,NASA表示:「這將是天文學家觀察到並確認的第一個星際物體。」

怪異的運行軌跡

今年10月19日,夏威夷大學的泛星(Pan-STARRS)望遠鏡發現了這個不明物體,並將它編號為A/2017 U1。泛星望遠鏡每晚都在為NASA尋找近地天體。

夏威夷天文學院博士後研究員威雷克(Rob Weryk)是第一個對該物體進行識別的人,他立即意識到這個物體有不同之處。

不論是行星、矮行星和小行星,繞著太陽運轉的大部份物體都在一個平面上飛行。但A/2017 U1直徑不到四分之一英里(400米),來自天琴座方向,它以每秒25.5公里的速度,和幾乎垂直的夾角,一頭扎入太陽系的黃道面。

它穿越黃道面的時間是9月2日,並於9月9日在水星軌道的內側掠過近日點。10月14日,它從地球下方大約2400萬公里處飛過——這個距離大約是地球和月球距離的60倍。現在,它已經再次向上穿越黃道面,並以每秒44公里的太陽相對速度,朝著飛馬座方向飛去。

星際物體?

威雷克說:「它的運行軌跡不能用正常的太陽系小行星或彗星軌道來解釋。這個物體來自我們的太陽系之外。」

國際天文聯盟的小行星中心(MPC)表示,它可能來自深空。

具體來說,它可能是一個逃脫另一顆恆星的彗星。MPC在聲明中說:「如果進一步的觀察證實這個軌道的不尋常性質,這個物體可能是星際彗星的第一個明顯實例。」

NASA近地物體研究中心主管喬達斯(Paul Chodas)在一份新聞稿中說:「我們這幾十年來一直在等待。」「長期以來,一直有這樣的物體存在──小行星或彗星在恆星之間移動,偶爾通過我們的太陽系。但這是(我們)第一次檢測到,一切都表明這可能是一個星際物體,但需要更多數據幫助確認。」

不會對地球造成威脅

科學家認為,這個物體正在飛出我們的太陽系。

NASA近地天體研究中心的科學家法爾諾基亞(Davide Farnocchia)表示:「這是我見過的最極端的軌道。這是非常快速的,在這樣一個軌跡上。我們可以自信地說,這個物體正在走出太陽系,而不是回來。」

要確認這確實是一個星際旅行者,天文學家還需要獲得更多的數據支持。美國太空總署說,天文學家利用地面和空間望遠鏡觀察這個物體,以獲得數據。

到目前為止,所有跡象都表明,它是有史以來人類在太陽系內發現的第一個來自太陽系以外的天體。

如果能確認這個物體來自深空,下一個任務是找出它可能來自哪個星星。