「投桃報李」出自《詩經‧大雅‧抑》。相傳是春秋時代衛武公所作,是自勉自勵之詩。 

衛武公是周室元老,歷經厲王、宣王、幽王、平王四朝。厲王流放,宣王中興,幽王覆滅,他都親眼目睹,平王在位時,他已八、九十歲,看到自己扶持的平王品性敗壞,政治黑暗,憂憤之下寫了這首〈抑〉詩。 

衛武公在詩中自勉說:「人民都效法你的德行情操,所以你要使自己的行為更高尚、美好。你要謹慎舉止行為,儀容端莊有禮貌。不逾越本份,不犯過錯不害人,那麼就少有不以你作為準則的了。因為人家送給我桃子,我回報他李子,這是很合理的。如果有人說小羊頭上生了角,那就是在欺騙人了。」 

「投桃報李」之後用來比喻朋友間相互贈答或禮尚往來之意。◇