外界專家意識到,數控機床是北韓發展核導彈計劃的基礎設備。數控機床按照事先編制好的加工程序,能夠自動加工各種複雜的零件,從汽車到手機、從家具到衣服等。

核武器專家說,儘管國際對北韓進口敏感設備進行了制裁,但自製工具卻幫助他加快了導彈和核試的發展。在北韓,由於結合了自製技術和逆向工程,這些機器現在武器項目中發揮了至關重要的作用。

路透社報道說,美國加州蒙特雷國際研究學院東亞防擴散計劃負責人劉易斯(Jeffrey Lewis)表示:「北韓的離心機和新型導彈都依賴於數控機床製造的部件。這是生產導彈和核武器的基礎技術。」

自1996年以來,數控機床已被納入《關於常規武器和兩用物品及技術出口控制的瓦森納安排機制》,這是制止民用和軍用設備擴散的國際軍控制度,但北韓不是簽約國。

北韓甚至為數控技術舉行慶祝活動。2010年北韓勞動黨在慶祝活動中發佈了名為《突破尖端》的慶祝數控技術的流行歌曲。歌曲視頻一開始就是發射遠程火箭的鏡頭。

核專家說,北韓可能在20世紀90年代初開始發展自己的數控機床,作為構建導彈和核武器的部分設備,可能是通過拆解從蘇聯進口的機器掌握了如何製造這些部件。

北韓第一台自製數控機床於1995年推出。在2009年北韓媒體的文章中第一次提到這項技術。前領導人金正日給該機器命名為蓮河(Ryonha)牌。

到2009年,這些機器已經成為北韓工業的支柱。當年平壤進行了第二次核試和遠程導彈發射後,國際對其增加了制裁。

當年,金正日視察了北韓一家生產鋁管的數控機床工廠。軍控專家對此表示擔憂,因為這些設備可被用作核離心機。

脫北者金恆光(Kim Heung-Kwang)教授曾經在平壤咸興計算機科技大學任教,他說在2010年左右,北韓似乎已經具備生產各種數控機床的能力。

但直到2013年,生產這些機器的北韓蓮河機械公司才因支持武器計劃被聯合國安理會列入黑名單。

而在今年8月份,美國情報官員說北韓可能有能力自己生產導彈發動機。

現在,金恆光估計,北韓有大約15,000台數控機床。他的說法根據是北韓的官方報道和照片,以及他與十幾位脫北的科學家及工廠工人的訪談。

平壤聲稱能夠自製機器,不過並不完全真實。2016年8月,北韓媒體發佈了金正恩視察數控機床工廠的照片,機床牌子是瑞士瑞典合資工程公司ABB。這台機器究竟何時及如何到達北韓尚不清楚。

ABB公司表示,該公司尊重針對北韓的所有適用貿易制裁,並承諾不向北韓提供ABB設備。該公司回應說,「我們的一些設備可能在我們不知情或不允許的情況下被轉售給北韓。」

監測北韓制裁的聯合小組委員會在今年的報告中指出,中國滕州市科永達數控機床有限公司(Tengzhou Keyongda CNC Machine Tools Co)一直是平壤新型數控機床的供應商。科永達的一名銷售代表告訴路透社,四年前,該公司已經停止向北韓銷售數控機床,並且已經不再與該國保持貿易關係。

南韓國家科技政策研究所資深研究員李春根(Lee Choon-geun)表示,儘管存在制裁,數控機床在北韓製造業中很普遍,設備也可以通過中國和俄羅斯進口。