讓人聞之色變的寨卡(Zika)病毒去年曾導致上千名孕婦產下小頭畸形寶寶。但是美國科學家最新的研究卻發現,寨卡病毒可以用來摧毀難以治療的腦癌細胞。這一研究成果刊登在9月5日的《實驗醫學期刊》上。

膠質母細胞瘤(Glioblastomas)是最常見、死亡率也最高的成人腦癌之一。由於這種癌細胞會形成像手指狀的腫瘤包圍大腦組織,因此手術無法全部清除。即使化療和放射性療法可以在手術後暫時延緩腫瘤的生長,但遠遠不夠徹底殺死癌細胞。大部份的腫瘤在手術六個月後又會復發。美國每年平均有1.2萬人患上膠質母細胞瘤引發的腦癌,並且大多數病人在2年內病逝。

由於這種腦瘤細胞具有類似神經細胞的特質,同時可以像幹細胞一樣無限增殖,這些都是寨卡病毒攻擊的對象。因此這也促使美國華盛頓大學及加州聖地牙哥大學科學家們開始研究寨卡病毒是否可以用來攻擊腦瘤細胞。

研究人員分別向18隻和15隻患有腦瘤的小鼠注射了寨卡病毒和鹽水。兩周以後,被注射寨卡病毒的老鼠腦瘤明顯縮小,同時存活率也顯著較高。

同時研究人員還利用癲癇患者的腦組織對該病毒進行了研究。他們發現,寨卡病毒在腫瘤中擴散時,只攻擊腫瘤幹細胞,而避開了其它大部份腫瘤細胞。也就是說,寨卡病毒和手術、化療等治療方法可以起到互補作用。標準治療可以殺死大部份腫瘤細胞,而寨卡病毒可以用來攻擊殘留的腫瘤細胞,防止腫瘤繼續生長和復發。

由於成人大腦幾乎沒有神經幹細胞,因此寨卡病毒在摧毀腫瘤幹細胞時,不會對其它腦組織產生損傷。 

研究人員認為,如果在人體中使用寨卡病毒,那麼必須是在手術切除原發腫瘤的過程中注射到大腦中。如果通過其它部位進入人體,可能會導致人體強烈的免疫反應。

目前科學家們正在嘗試對寨卡病毒引入突變,在保留病毒攻擊癌細胞特性的同時,減弱病毒對抗人體免疫系統的能力,使得健康細胞可以很容易的清除身體其它部位的病毒,防止感染擴散。◇