就過去10年的角度來看,投資美國顯然比投資中國賺更多。從2007年夏天到2017年夏天這10年間,中國最大的ETF基金iShares中國大型股基金(FXI)的價格幾乎在原地踏步,但如果投資者買的是美國標普500指數基金,雖然中間經過了金融風暴的摧殘,但最後卻可大賺64%。

10多年前,西方許多專家看好中國超英趕美的趨勢,商業大亨也不能免俗,其中美國最知名的咖啡連鎖店星巴克(Starbucks)總裁舒爾茨(Howard Schultz)在2005年春天誇口說該公司2008年在中國的連鎖店數量將超過美國,但時至今日這個預言仍未兌現,美國的連鎖店數仍是中國的4倍之多。

若要解釋這個矛盾現象,鑽研比較兩國之間的GDP增長差異是不得其門而入的。在2007年,中國的GDP是2.66萬億美元,而美國當時有14.5萬億美元,是中國的5倍之多。今天,中國的GDP膨脹到11.8萬億美元,逐漸逼近美國的18.5萬億美元,乍看之下中國在GDP數據的進步上遙遙領先美國。

但為何這10年來從股市的反應和商業的投資趨勢卻發現不是這麼一回事呢?中國在這期間的計劃經濟下,興建了許多大而無當的基礎建設,加上貪腐氾濫和投資效益不彰,其苦果僅是債務呈現爆炸式飆高,股市正好反映了這種外強中乾的經濟實況。

全球最大的對沖基金管理公司橋水(Bridgewater Associates)創辦人兼總裁達利奧(Ray Dalio)3年前透過YouTube網站公開其獨特的觀點,闡述了其題為「經濟機器是如何運作」(How the Economic Machine Works)的理論。

達利奧提到了兩個商業景氣循環的概念,一個是央行利率升降所引導的5-8年循環,另一個是長期債務推動的50-70年循環。前者已被經濟學家廣泛討論,但後者卻乏人問津。

長期債務循環的去槓桿化需要債務重整或銀行端打消壞賬,讓財富從富人手中轉向窮人,同時央行還須不斷印鈔救市。達利奧相信今日的世界已到了70年債務去槓桿化的末期。

自2008年以來,全球增加了超過50萬億美元的新債務,在新興市場中新債務佔GDP比例增加最大者則是中國,目前已快速攀升至250%,這個現象過去曾發生在日本資產泡沫後期,其後日本已用了25年的時間解決債務麻煩。

如果套用達利奧的模型來解釋中美之間這10年的經濟消長便可發現:中國在創造GDP神話的過程中只讓債務徒增,但民間卻沒有相應地提高生產率,長期的競爭力已相對流失。反觀美國,雖然政府沒有推出好大喜功的基建工程讓GDP暴增,但民間企業的長期競爭力卻持續高漲。

如果達利奧所說的當前全球已走到了70年債務去槓桿化的末期真的應驗,下次全球經濟風暴最可能引爆點或許是中國的債務危機,而不再是2008年引爆次貸風暴的美國。◇