托馬斯·阿爾發·愛迪生(Thomas Alva Edison),1847年生於美國俄亥俄州的米蘭市。

他上小學時曾被校方認為是弱智而被勒令退學。母親只好把他領回家中,親自教他語文和其它知識。

由於家境不富裕和缺乏一般的學歷,愛迪生正當少年就獨立謀生,他在一節火車車廂內的一個小房間安置了一台收報機和一台油印機,為乘客提供印有即時新聞與趣聞的小報,居然銷路不差。

在編印報紙之餘,他時刻不忘科學實驗。不料,有一次他不慎把一瓶易燃的磷打翻在地,引著了火。車長狠狠地打了愛迪生一個耳光,造成他終生一耳失聰。

後來,愛迪生找了一份火車站的電報生工作,在一個大站下屬的小站任職。由於他白天閱讀時間長而睡眠不足,值夜班時常打瞌睡。大站的站長為使他保持清醒,令他每隔一小時發一個字母A到站長自己的收報機上。為了應付上司,他發明了一架把發報機與時鐘相連的應急裝置,可以每隔一小時自動把字母A發給站長。

愛迪生的第一台電影放映機。(Shutterstock)
愛迪生的第一台電影放映機。(Shutterstock)

有一回,站長有急事要與愛迪生聯繫,可是多次發報都沒收到愛迪生的回訊。站長擔心發生了盜匪襲擊,就帶人坐扳道車趕去。到了那裏,只見愛迪生在椅上沉睡,桌上放著那架愛迪生自創的自動發報裝置。

看著這架機器與愛迪生寬闊的前額,站長意識到眼前這個不守規矩的小伙子是個發明天才,日後前途必不可限量,於是把他搖醒,並未痛加責罰。

這個自動重複發報的簡單裝置,經愛迪生進一步改良後,成了問世的產品。

於1879年,愛迪生在新澤西州的實驗室內,發明了電燈泡。

他還建造了集中供電的用戶電力分配系統,以及當時容量最大的發電機,並於1882年利用這種發電機,建立了第一座大型發電廠,還進行了鐵道電氣化的試驗。

上文所述的自動重複發報機,是愛迪生的第一項發明。他早年制定雙工式與四工式電報系統,發明了自動收報機。後來又發明了碳質發射器,被「貝爾」電話公司用作話筒。

愛迪生一生有上千種發明,其中包括新型蓄電池、活動電影放映機、早期的電影攝影機等等。除此之外,他還發明了股票電傳紙帶打印機。1889年,愛迪生組建了「愛迪生電燈公司」,即享譽全球的「通用」電氣公司的前身。

愛迪生可謂一名科技奇才,他在電影技術、礦業、建築、化工方面,也有許多著名的發明,並曾擔任美國海軍顧問。

愛迪生雖然是天才,也難免有思慮不周、走入歧途的情況。

例如,他為發明電燈,曾經委派下屬員工到各個產竹子的國家,採購不同品種的竹子樣品,來試製竹纖維的燈絲。植物纖維遠遠比不上金屬絲的耐高溫和損耗,愛迪生的一念之差造成了巨大的浪費。

成功者的一大共同點便是對事業的專注。曾有一位朋友到愛迪生的實驗室去探望他,等了近2個小時還不見愛迪生的影子,於是跑去詢問前台接待人員,這位員工對他說:

「您看見坐在那邊等候的那位女士了嗎?她是愛迪生的妻子,她已等了快5個小時了。」◇