億萬富翁保羅・艾倫(Paul Allen)自2011年開始打造的全球最大雙機身飛機「同溫層發射」(Stratolaunch),於5月31日首次從美國加州莫哈韋航空基地出庫亮相,並開始進行測試。

據《西雅圖時報》報道,這架大型飛機旨在成為運載衛星火箭的空中發射平台。

全球最大雙機身飛機

這架「同溫層發射」飛機有兩個機身,堪稱全球最大的雙機身飛機,翼展長度總計385英尺(117米),比任何其它飛機的翼展都長,大於美式足球場的長度,雙機身長238英尺(72.5米)。

相比之下,二十世紀四十年代由霍華德・侯斯(Houston Hughes)建造的H-4巨型水上飛機,名叫「雲杉鵝」(Spruce Goose),翼展長度為320英尺(97.5米),機身長度不超過219英尺(67米)。

在常見的飛機中,雙層空中客車A380的機翼橫跨262英尺(近80米)。

可掛載多達三枚火箭

這架飛機自身的重量為50萬磅(近227噸),一次可攜帶25萬磅(113噸)的燃料。包括有效載荷(如衛星等),飛機和火箭的組合的最大重量為130萬磅(近590噸) 。

在發射任務中,在兩個機身之間的機翼中心可掛載多達三枚火箭。飛機達到一定飛行高度時,火箭被釋放,點燃它們的發動機,攜帶重達1000磅(453.6公斤)的小型衛星,最終將小衛星送入近地軌道(LEO)。

「同溫層發射」系統的優勢包括能夠使用不同的機場,避免了固定發射場的限制。因為固定發射場可能常受到海洋天氣、空中交通和船舶交通的影響。

此外它還可以節省燃料,因為空中發射無需從零開始加速。

微軟聯合創始人艾倫打造的這架巨型飛機駛出機庫後,初步測試將集中在填充六個燃料箱,以確保它們被正確密封,並確保相關機械部件正常運行。

飛機將被收回到機庫內進行重量和平衡測試,首次示範性發射預計在2019年完成。