據phys.org報道,科學家在人馬座的球狀星團(globular cluster)中發現了一個中等質量的黑洞。此外,有一顆脈衝星正在圍繞這個黑洞旋轉。這項觀測利用25年的Lovell望遠鏡的數據,以及位於法國的Nancay無線電望遠鏡的數據。

球狀星團是一個球形的、受引力束縛的恆星團。這種星團一般會圍繞著星系中心運動,就像行星圍繞太陽一樣。此次被發現的黑洞位於一個名為NGC 6624的球狀星團裏面。這個星團距離地球大約26,000光年,質量大約是7,000個太陽質量。

天文學中,根據黑洞的質量,通常黑洞被分類為恆星質量黑洞(stellar mass black hole)、中等質量黑洞(intermediate mass black hole)和超大質量黑洞(supermassive black hole)。其中恆星質量黑洞一般為幾個到幾十個太陽質量,普遍分佈於星系中。一般認為這種類型的黑洞是大質量恆星在演化晚期由於引力坍縮形成的。

超大質量黑洞則有超過數百萬個太陽質量,普遍存在於星系中心。我們的銀河系中心就有一個超大質量黑洞,大約為四百萬個太陽質量。這種黑洞被認為是由於周圍有大量物質供其吸積成長,或者是星系合併中產生的。而介於這兩者之間的中等質量黑洞則比較罕見。

中等質量黑洞有大約幾百到幾十萬個太陽質量。

目前僅有銀河系附近的少量X射線源被認為有可能是中等質量黑洞。這種黑洞的成因也一直是個謎題。因為它的質量遠大於恆星質量黑洞,不太可能通過恆星坍縮形成;而它所處環境又沒有高密度物質供其吸積成長。現在主流觀點認為這種中等質量黑洞可能是通過緻密星體碰撞合併產生。

此次觀測到的中等質量黑洞不僅增加了罕見的中等質量黑洞的樣本,同時圍繞其旋轉的脈衝星也為驗證緻密星體合併的演化理論提供了重要的參考。◇