完成持續近兩年的機密任務後,美軍實驗太空飛機X-37B周日(7日)返回美國太空總署(NASA)在佛羅里達州的甘迺迪太空中心。這是X-37B第四次,也是迄今為止歷時最長的一次任務。

路透社報道,美國空軍在一封電郵中說,無人機X-37B外型類似於微型航天飛機,在美國東部時間上午7時47分,降落在一條過去供航天飛機降落的跑道上。

這架波音公司建造的無人太空飛機,於2015年5月從附近的卡納維拉爾角空軍基地(Cape Canaveral AirForce Station),由洛克希德・馬丁公司與波音公司聯合發射聯盟組建的阿特拉斯5號火箭(Atlas 5)搭載發射升空。

X-37B太空飛機編制僅兩架,負責執行美軍太空秘密任務,但此任務費用等都沒有對外公佈。

周日降落的X-37B是兩架飛機中的其中一架,在軌道完成700多天的未經特定實驗。這是X-37B第四次任務,也是迄今為止該機密計劃裏歷時最長的一次任務,相關機密計劃是由美國空軍的快速反應能力辦公室(Air Force Rapid Capabilities Office)主導。

X-37B太空飛機長29英尺(9米),翼展15英尺,約佔美國太空總署現在退役航天飛機的四分之一。

美國有線電視新聞網(CNN)報道說,這架無人駕駛的美國軍用太空飛機在太空軌道運行718天,究竟在做甚麼,多年來一直是個謎。美國空軍仍持一貫說法,指這種可重複使用的飛機「為研發可重複使用的太空載台技術,進行風險的降低、實驗及概念操作」,但沒有提供細節。

促進和平探索太空的非牟利組織「世界安全基金會」表示,圍繞X-37B的秘密表明,其可能在進行測試或評估情報相關硬體。

但外界關於飛機的其它可能用途則有許多推測,包括進行間諜活動或秘密太空武器的測試。

英國《衛報》報道,X-37B周日清晨返回大氣層時造成音爆,當地居民都聽到巨響。有網民在推特上發文回應說,她的房子「搖了搖」,她家的狗「狂叫」。

也有網民說:「還以為是有人墜落我的車庫咧⋯⋯原來是音爆(sonic boom)。感謝@NASA的嚇人!」

美國空軍打算今年晚些時候在甘迺迪航天中心以南的卡納維拉爾角空軍基地發射X-37B,執行第五次機密任務。