不論是古代詩人或現在的文人,往往都喜歡用「豆蔻」來比喻少女。如宋朝陸游《小園春思》詩:「小軒愁入丁香結,幽徑春生豆蔻梢。」及明朝許自昌《水滸記‧聯姻》:「擁鴛衾夢繞巫山,但豆蔻含胎可憐。」

那麼,為甚麼古代詩文中常用「豆蔻」比喻少女?

豆蔻,是一種植物,其種類有草豆蔻、白豆蔻、肉豆蔻三種。一般用來專稱白豆蔻。多年生常綠草本植物,外形像芭蕉,葉厚,果實狀似葡萄,種子像石榴子,黃色,有辛辣香氣,可入藥。此外,豆蔻又作為白豆蔻種子的俗稱,可作為調味品、芳香劑、芳香興奮劑、驅風劑等。

豆蔻約一丈多高,在初夏開花,秋季結成果實和種子。豆蔻花未大開時就顯得非常豐滿,故俗稱為「含胎花」,因此也就成為少女的象徵。

豆蔻一詞,典出唐朝杜牧《贈別詩二首之一》:「娉娉裊裊十三餘,豆蔻梢頭二月初。春風十里揚州路,卷上珠簾總不如。」意思是說,姿態輕盈舉止優雅正是十三年華,就像二月初枝頭上含苞待放的豆蔻花。看盡揚州城十里長街的青春佳人,捲起珠簾故作嬌俏的美女沒有人比得上她。

這是杜牧在揚州期間,寫下了這首詩贈給一位歌女。詩中用早春二月初樹梢上含苞待放的豆蔻花,來比喻十三歲的少女。因此,豆蔻後來就被用來專以形容十三、四歲的年輕美少女。豆蔻,也可寫作「荳蔻」。

另外,古人對人生不同階段的年齡都有不同的代稱,女子不同階段也有不同的特殊叫法。女子十三、四歲稱為「荳蔻年華」,典出唐朝杜牧詩中之意。十五歲稱為「及笄」,古代女子年滿十五歲而束髮加笄,表示成年,又稱笄年。據《禮記‧曲禮上》載︰「女子許嫁,笄而字。」是說,女子成年許嫁才能命「字」,故女子尚未有婚嫁之約,稱為「待字」。

女子十六歲稱為「二八年華」、「破瓜」、「瓜字初分」。二八是指「二個八的年紀」,又「瓜」字在隸書及南北朝的魏碑體中,可拆成二個八字,八加八就是十六。而女子到了出嫁年齡稱為「摽梅之年」,取自《詩經‧召南‧摽有梅‧序》:「摽有梅,男女及時也。」摽梅,原意是指梅子成熟後從樹上掉落。

女子二十歲稱為「雙十年華」、「桃李年華」。雙十就是二個十,即二十;又二十歲正如桃花、李花盛開時的豔麗動人。另女子二十四歲稱為「花信」,每年春天,花開季節所吹的風稱為「花信風」。小寒至穀雨,四個月共有八氣二十四候,每氣有三番,每候有一種花的信風,故又稱為「二十四番花信風」。因此,古人認為要吹過「二十四番花信風」才會進入夏季。◇