擁有壯麗環系統的土星是太陽系的第6顆行星,也是太陽系中體積僅次於木星的第2大行星。已環繞土星13年的卡西尼號探測器將於4月22日進行最後任務,在土星及其環之間飛行,並記錄更多新數據,預計9月15日撞向土星自爆。

美國太空總署(NASA)宣佈,卡西尼號的燃料即將用盡,最後任務會利用衛星引力進入新軌道,穿越土星大氣層邊緣和土星環之間,探索土星環的年齡,並蒐集土星大氣層的數據,幫助科學家了解土星的起源。為避免可能附著在探測器上的地球微生物污染宇宙空間,卡西尼號完成任務後將自我銷毀。

由NASA、歐洲空間局(ESA)和意大利航天局(ASI)合作運行的卡西尼號由17個國家參與建造,攜帶18種科學儀器,總花費34億美元,是人類迄今發射的規模最大、複雜程度最高的行星探測器。全世界有超過200位科學家參與研究卡西尼號傳回的數據。

卡西尼號1997年10月從美國甘迺迪航天中心升空,曾多次進行重力助推,2次掠過金星,之後再次掠過地球,並掠過木星,航行近7年後於2004年7月進入土星軌道,成為本次人類文明中首艘繞行土星的探測器。卡西尼號攜帶的惠更斯號登陸器甚至深入土星最大衛星土衛六(泰坦)濃霧包圍的大氣層,並在其表面著陸,發現那裏有水存在。◇