英國第二大城市伯明翰,素以工業重鎮而聞名,有多少人知道伯明翰運河其實比威尼斯的河道規模更大,伯明翰的「珠寶市」歐洲最出名,伯明翰的菜市場物美價廉到讓人心花兒怒放!四處遊走,體驗伯明翰的開心日子。

威尼斯的「兄長」——伯明翰運河Canals of Birmingham

1768年開始,四年時間完成了運河網的第一條——伯明翰運河,市內河道35哩,比威尼斯的還長。現在你漫步於市中心的河道旁,看到的景像是紅火的商店、酒吧和餐廳,還有匆匆路過的行人和騎車人,但靜靜流淌的河水所承載的卻是一個大時代的烙印。

在工業革命時期,運河是運輸煤炭、鋼鐵和其它重物的主要渠道,在伯明翰的發展歷史上有很大功勞,可以說正是繁忙的河道締造了伯明翰工業里程上的輝煌。在整個「伯明翰運河航道」(Birmingham Canal Navigations,BCN)歷史上的最風光時期,河道全長超過170哩,熙熙攘攘的運河系統在17世紀到19世紀都是工業發展的主力,到了1898年,運載量高達85萬噸。但運河並不是無懈可擊的,人們不得不面對高昂的維修費用,與此同時,鐵路、公路逐漸接手長途貨運的「飯碗」,1980年,運河上面停止了一切商業交通,一個船的王朝至此落幕。直到近幾年,人們又發現了運河的另一價值,那就是我們現在看到的集商業、住宅和公園於一體的繁華景象了。

你去過威尼斯,也去過阿姆斯特丹,與那些有河道的城市一樣,伯明翰運河當然也不拒絕遊人乘船遊覽。已經到了春花爛漫的時節,不如選個好天,悠蕩在河面上,穿梭於市井中,換個角度審視這個熟悉又陌生的城市。最佳上船地點:Old Main Line。眼睛會誠實地告訴你甚麼地方最吸引人——每個人眼中的風景都不一樣哦!水上巴士還有中途停靠站:Waters Edge、Brindleyplace、Gas Street Basin和The Mailbox,還有稍遠一點的愛德華國王碼頭(King Edwards Wharf),每人每站1英鎊,不分年齡。

臥虎藏龍的「珠寶市」Jewellery Quarter

北京前門外有條小街,人稱「珠寶市」,是過去的珠寶市場,到了現在只有名號依舊響亮;伯明翰市中心也有個「珠寶市」,卻留存了大量有兩百多年歷史的珠寶商店,並且依舊生意紅火。這裏自19世紀以來一直是珠寶誕生的中心,擁有高技術的珠寶製造商、金匠,還有伯明翰的頂級珠寶商都埋頭在這裏經營。

伯明翰獨特的「珠寶市」(Jewellery Quarter)的地標鐘。(Depositphotos)
伯明翰獨特的「珠寶市」(Jewellery Quarter)的地標鐘。(Depositphotos)

兩百多年前,人們對時尚珠寶的品味出現了飛躍的提升,工匠們不論是在家裏還是小車間,都卯足了力氣施展才華,珠寶業迅速成為伯明翰一個朝氣蓬勃並且規模盛大的產業,隨之而來的是「珠寶市」的地盤越來越大,優雅與資產也夢幻般的降臨。到目前為止,伯明翰的「珠寶市」佔據了英國珠寶產量約40%,其中一些大的珠寶行仍在擴張。

對熱愛珠寶的朋友來說,這裏就是天堂,而對了解珠寶行業的人來說,這裏可是大師彙集的聖地。一家店主告訴記者,別看這個古舊的地方比不上那些大牌公司的華麗,說不定哪扇不起眼的門後就藏著不得了的人物。這裏的珠寶都是本地出品,有些工匠年歲都很大了,依然堅持做下去。這裏大部份店舖都是受保護的文物,有些甚至連店內的櫃枱店主都不得擅自移動。

走訪中我們遇到一位英國老公公Mark,他的店舖應該就屬於自己不能動的那種——站在老式的木質櫃子和櫃枱中間,似乎能看到兩百年前商家和顧客商量鑲嵌寶石的場景。簡單交談後,Mark轉身打開巨大保險櫃,拿出了一個木盒子,一臉得意的向記者展示自己的寶貝——好幾塊中國老玉牌。Mark說這是前幾年他去中國尋寶時得到的,談起玉在中國文化中的地位和對人體的好處頭頭是道,真沒想到在不起眼的小舖竟能有此奇人。

百姓居家秘笈——菜市場

勤儉治家的各位要打起精神了,下面要說的不是伯明翰那些鼎鼎有名的購物中心和超市巨頭,而是市中心位置比較密集的幾家市場:果蔬、魚肉、海鮮、批發,還有不少日用百貨,豐富價廉,接地氣滿分!以氣勢恢宏的聖馬丁教堂(Saint Martin in the Bullring)為界,樓梯之上是大牌雲集的購物天堂;樓梯之下就是諸位的「戰場」了。當然,在這些市場買東西是很考驗大家的眼力和生活常識的,因為受益於伯明翰發達的交通設施和多種族聚居的便利條件,商販們可謂是各顯其能利用各種渠道在這裏撐起了自己的攤位,所以貨物的品質難免參差不齊,所以大家在購買前要檢查清楚!

氣勢恢宏的聖馬丁教堂(Saint Martin in the Bullring),旁邊就是菜市場。(Depositphotos)
氣勢恢宏的聖馬丁教堂(Saint Martin in the Bullring),旁邊就是菜市場。(Depositphotos)

露天市場Bullring Open Market:新鮮蔬果,糖蛋奶茶,布藝窗簾……沒錯,就是類似香港的街市,這裏很多東西論盆賣!白天過去就能趕上很新鮮的果蔬,商販把它們整齊漂亮地擺放在塑膠盆中,大部份1鎊一盆!但是一到了下午4點多,小販們就開始「散貨」了,兩盆一鎊,三盆兩鎊,還有瘋狂價三盆一鎊!叫賣聲此起彼伏。平時超市裏「高貴」的士多啤梨、牛油果、藍莓被賤賣至如此,不禁讓人開始懷疑自己的「價格觀」!有些商販甚至會用簡單的中文叫賣,逛完一圈,沒有花很多錢就已經滿手戰利品了。市場營業時間:星期二到星期六,早上9點至下午5點。

伯明翰市中心經濟實惠的露天市場。(Depositphotos)
伯明翰市中心經濟實惠的露天市場。(Depositphotos)

室內市場Bullring Indoor Market:就在露天市場旁邊,最吸引人的賣魚賣肉市場,這裏能輕鬆找到在英國其它地方很難見到的東西,比如羊肚、牛蹄、豬頭肉等等,也有一些海鮮攤位。運氣好的話可以碰到肉類拍賣,5鎊、10鎊能買到一大包,而且品質還不錯,周六下午4、5點鐘可以過去碰碰運氣。市場營業時間:星期一到星期六,早上9點至下午5點半。

抹布市場Bullring Rag Market:主要以零售為主,像塑膠盆、日用百貨等。只有星期二、星期四至星期六開門。

批發市場Wholesale Market:以批發為主的市場,蔬菜、水果、鮮花、水產,也有肉賣。這個算早市,營業時間:星期一至星期五,早上4點至11點15分;星期六早上4點至9點15分。

星期天市場Sunday Car Boot Sale:沿著批發市場外面寬敞的過道就能看到另一個露天市場,基本上是就地攤。Car Boot原指汽車後備箱,所以在這個市場裏賣的都是大家後備箱裏塞不下的東西嘍。在這個由政府組織的大家處理舊物的地方,寶貝肯定是有的,說不定能讓你滿載而來,又滿載而歸呢!營業時間:星期天全日。◇