人類的飛船已登上月球、火星和彗星,並飛到太陽系外圍的冥王星附近進行探測。但人類尚未向太陽發射近距離探測飛船,因為飛往這顆極熱星球需要克服巨大挑戰。 NASA表示,明年將發射近距離探測太陽的飛船,進一步研究這個大火球。

太陽溫度分佈之謎

將在2018年發射的飛船名為「太陽探測器+」,進入距太陽640萬公里內觀測太陽。科學家面臨最大挑戰是如何解決飛船耐高溫及防輻射。他們設計的飛船外殼將披上一層厚11.4厘米的碳材料合成保護瓦,能抵禦1,371℃高溫。飛船內裝有特製導熱管,那裏有望保持在室溫範圍,以避免輻射對測量儀器產生干擾。

科學家將藉助這艘飛船研究太陽表面光球層的溫度為何遠低於太陽大氣最外層日冕。前者約為5,537℃,後者則達1,944,427℃。NASA戈達得太空飛行中心的埃里克.克里斯蒂安說:「人們一定認為,越遠離產生熱量的來源,溫度會越低,但為甚麼太陽大氣比表面溫度更高,這是個謎。」

推測卡林頓事件?

太陽與地球相距約1.5億公里,並向太空噴發磁場、X射線等物質。科學家目前使用太陽動力學天文台、靜止環境觀測衛星16等設備觀測太陽,注意到太陽活動正處於最不活躍期,很少出現太陽耀斑等劇烈能量爆發現象,日冕活動相對溫和。

科學家將藉助太陽探測器+研究太陽風即太陽所放射大量粒子束的速度,以及為何偶爾會產生高能粒子束等現象,希望深入理解太陽的活動情況,以便預測太陽系因太陽活動而形成的「氣候」變化,而這會影響地球人類的生存。

英國天文學家卡林頓1859年9月記錄到的有史以來最大地磁風暴現象。當時全球各地都看見極光,甚至美國洛杉磯金礦的礦工在深夜被亮光驚醒,以為是早晨。歐洲與北美越洋電報系統失效,電報塔架發出火花,電報機自發性著火。

卡林頓認為,這次地磁風暴的原因是太陽向地球噴發出極強粒子束。科學界將這次太陽活動大爆發命名為「卡林頓事件」。有學者預測,如果10年內發生類似事件,全球經濟每天將損失415億美元。◇