2月19日,伊拉克總理宣佈,將發動針對極端組織伊斯蘭國(IS)據點摩蘇爾(Mosul)西城區的軍事行動。由於摩蘇爾西城屬於舊城區,街道狹小,人口密集,接下來的攻勢有可能成為收復摩蘇爾行動以來最嚴酷的一次戰役。

伊拉克政府軍去年10月17日向摩蘇爾發動進攻,經過三個多月激烈戰鬥,終於在上個月攻下摩蘇爾東城區。

伊拉克總理阿巴迪(Haider al-Abadi)發表全國電視講話說,「我宣佈新階段的軍事行動正式開始,我們的軍隊將徹底收復摩蘇爾西部城區⋯⋯我們的任務是營救百姓,然後奪回城市。」

摩蘇爾是尼尼微省首府和伊拉克第二大城市,被底格里斯河一分為二。已經收復的東城區是新城區,人口較少。西城則是老城區,房舍老舊、街道窄小、人口稠密,在巷戰中遭遇伏擊的危險性更大。

協助伊拉克政府軍的國際聯盟美軍指揮官湯森(Stephen Townsend)在19日的聲明中直言,摩蘇爾戰役對世界上任何一個軍隊來說,都是很難打的戰役。

摩蘇爾於2014年6月被極端組織「伊斯蘭國」佔領。摩蘇爾被佔領時,市內尚有逾200萬名居民。據聯合國救援機構估計,目前有逾70萬人生活在摩蘇爾西城區,多數人已無糧食儲備,城內隨時可能爆發嚴重的人道主義危機。

國際兒童團體救助兒童會19日表示,目前有逾35萬名兒童被困在摩蘇爾西部,希望伊拉克軍隊及英美聯軍展開軍事行動時,要避免炸向學校或醫院,盡最大努力保護兒童。

伊拉克空軍18日開始空投傳單,通知西城區內的居民,政府軍將向城內挺進,並提供避難指示和建議,傳單內容也警告IS成員儘早繳械投降。

BBC駐中東特派員桑默維爾(Quentin Sommerville)表示,這場戰役並不只是要奪回摩蘇爾,減少人員傷亡及避免IS報復才是贏得民心的主要目標。

伊拉克陸軍中將亞拉拉(Abdulamir Yarallah)發表聲明稱,伊拉克精英部隊「快速反應部隊」(rapid response forces)19日從摩蘇爾機場朝該城西部發動攻勢時,已經趁勢收復西城區底格里斯河岸的兩個村莊阿特巴(Athbah)和拉札嘎(Al-Lazzagah)。