科學家發現,超過1萬座星系因物質被剝奪而快速走向毀滅,其原因可能與暗物質有關。

據澳洲斯威本科技大學(Swinburne University of Technology)1月17日報道,這是一件天文物理方面的探詢「真凶」的大事。科學家注意到,很大範圍的宇宙空間內,星系因為某種力量而被快速「殺死」,但尋找「誰是真凶」是個難題。

國際射電天文學研究中心(ICRAR)嘗試尋找答案。該研究發現,剝奪產生星系的氣體物質的現象——「衝壓剝離」(ram-pressure stripping)在宇宙中廣泛存在,本來用於產生星系中恆星的氣體被極為強大的力量推散,而造成星系快速消亡。

研究者觀察了很大的空間範圍,發現有11,000座星系存在衝壓剝離現象。

藍色為銀河系周圍的氣體暈,圖中心為銀河系。(NASA/CXC/M.Weiss/Ohio State/A Gupta et al)
藍色為銀河系周圍的氣體暈,圖中心為銀河系。(NASA/CXC/M.Weiss/Ohio State/A Gupta et al)

該研究的首席科學家托比・布朗(Toby Brown)表示,也許是暗物質暈造成的這種天文現象。因為暗物質是宇宙中的神秘物質。在整個宇宙構成中,暗物質佔27%,普通物質佔5%,其餘68%為暗能量。

布朗說:「星系在其壽命周期中會在不同大小的暈中生存,如我們銀河系周邊有一個暈,其它星系有比銀河系暈大數千倍以上的更大星系暈。」如果星系穿過這些巨大的暈物質空間,星系間的超高溫等離子體即會將星系中的物質清除,形成「衝壓剝離」現象。

布朗進一步解釋,宇宙中的大部分星系是以星系群的形式存在,一般100~200座星系聚集在一起。星系間的氣體可能因為過多用於形成新星而大量消耗掉,進而造成星系「餓死」,這種現象在天文學上被稱為「窒息」(strangulation),其過程比較緩慢。

但是,如果出現「衝壓剝離」,則會因為氣體太快丟失而造成星系在幾億年內死亡,這個時間在天文學上是很短暫的。

該研究發表於1月17日的《英國皇家天文學會月刊》(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)。◇