歷經去年9月爆炸事件後,美國太空探索科技公司(SpaceX)當地時間14日重新發射「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭,成功將10枚衛星送上太空,「獵鷹9號」也順利回收。這是發展火箭回收再利用的重要一步。

當地時間14日上午9時54分(格林威治時間17時54分),「獵鷹9號」火箭從美國加州范登堡空軍基地(Vandenberg Air Force Base)發射升空。「獵鷹9號」此次的任務是將銥星公司(Iridium)的10顆衛星送上太空。

獵鷹9號升空後不久,火箭的兩節裝置按計劃分離,順利將衛星送入軌道,火箭的第一節分離後則重返地球,成功降落在太平洋的一艘駁船上。

當實況視訊顯示,火箭第一節筆直且穩定地降落在太平洋上的平台時,位於加州豪松市(Hawthorne)的太空探索科技任務控制中心爆發出歡呼聲。太空探索科技發言人直言:「這太棒了!」

太空探索科技執行長馬斯克(Elon Musk)在推特上寫道:「任務看起來不錯,全部衛星都部署了。」

「獵鷹9號」成功發射並回收令人振奮,這是發展火箭回收再利用的重大成就。太空探索科技已多次依此方式成功讓火箭降落在陸地或水面上,藉由回收再利用昂貴組件,以壓低太空飛行成本。

太空探索科技去年9月一枚「獵鷹9號」火箭在佛羅里達州進行發射前例行測試時發生爆炸,價值6,200萬美元的火箭瞬間化為烏有,一枚價值2億美元的通訊衛星以及臉書一枚預定在非洲提高網路普及率的衛星也付之一炬。該次爆炸發生後,SpaceX暫停發射火箭,70多項任務因此延誤。

太空探索科技是一家私營公司,由穆斯克(Elon Musk)創辦,他同時也是美國電動車大廠特斯拉(Tesla)的創辦人。太空探索科技規劃從明年開始運送美國宇航員進入國際太空站,他們還計劃明年向火星發射一個航天器。◇