美國太空總署(NASA)使用雷射探索設備,從太空研究地球海洋浮游生物。 

人們一提起美國太空總署,就會聯想太空旅行、火星探險和空間站。但該機構也進行重要的氣候研究。其中一個氣候研究項目是採用星載雷射雷達(CALIOP)上的雲-氣懸膠雷射與紅外線觀測器(CALIPSO),測量海洋浮游生物的生長狀態。 

以前,太空總署只能在天氣晴朗時,藉助觀測海洋反射陽光的情況,推斷浮游生物水平。但是這種新型雷達系統不受外部光源影響,可以較準確觀察海洋植物的數量,不分晝夜甚至可以透過薄雲進行觀測。 

太空總署蘭利研究中心(Langley)的科學家克里斯‧豪斯特勒(Chris Hostetler)說:「星載雷射雷達改變了太空遙感技術的工作方式。我們可以使用它在一年的時間裏都可以研究高緯度海洋生態系統。」也就是說,科學家可以使用這種新技術研究地球南北極的海洋植物情況。 

俄勒岡州立大學的海洋浮游生物專家麥克‧伯倫菲爾德(Michael Behrenfeld)表示,自2006年以來,研究人員已經使用星載雷射雷達觀測到海洋浮游生物的變化,了解到整個極地的生物食物網,研究結果提醒人們注意保持生態平衡。 

研究人員使用星載雷射雷達設備註意到,海洋哺乳動物和魚類的生長依賴海洋浮游生物。浮游生物生長繁盛,那些海洋動物和魚類也相應增多。而且,科學家發現以前的海洋浮游生物生長極限理論是錯誤的。海洋浮游生物不會達到生長極限,其數量的減少是因為捕食者的增多,反之亦然,這是一種周期性變化的生態平衡現象。◇