脊椎(俗稱龍骨)是人體的主幹,由7節頸椎、12節胸椎、5節腰椎及5節薦椎、4節尾骨所組成,從上到下排列成S曲線。根據研究發現,有80%的人在一生中有下背痛(也稱為「腰痛」)的經驗。有的人疼痛時間只有2、3天,有些人則是經年累月,而且疼痛的狀況各有不同。

脊椎問題 是造成下背痛的主因

造成下背痛的原因很多,最主要是脊椎的問題。腰椎有一個「棘突」,前面有一個椎間盤,旁邊的骨頭外面還有附著的肌肉。在骨頭和骨頭之間,除了關節面以外還有一些韌帶,這些就是用來穩定腰部的脊椎。只要其中任何一個環節出了問題,都會造成疼痛。

老人

老人家的下背痛,通常和骨頭比較有關係。因為年紀大椎間盤會退化萎縮,在長久的壓迫下,它可能壓迫到神經,就會造成疼痛。椎間盤在脊椎的前後,這邊會有兩個韌帶,年紀大了,這些韌帶如果鈣化也可能引起疼痛。少部份的原因是脊椎的感染或腫瘤引起的。

年輕人

年輕人的下背痛,第一類是肌肉造成。年輕人常常在打球或搬東西時,一個扭的姿勢不對,就造成脊椎旁邊的一些肌肉拉傷,導致急性的疼痛,但它來得快去得也快,並不會持續太久。第二類年輕人最常見的就是椎間盤的問題。年輕人如果長期搬重物,或者姿勢不對,以致椎間盤突出,壓迫到神經,也會造成疼痛。

此外,還有兩個年輕人比較常見的問題:一個是脊椎側彎,尤其是女性要特別注意。父母要比較關心這個問題,因為它好發在小朋友身上。小孩大概10歲的時候,有一個快速的成長期,骨頭很容易長歪。雖然原因至今不明,不過如果及早發現側彎,趕快矯正,可以避免日後彎曲的角度更大,導致年紀大時,造成下背痛的問題。

另一個是僵直性脊椎炎,這是年輕男性比較會有的。它是家族遺傳的免疫性疾病,通常會有下背痛的問題。針對僵直性脊椎炎,除了吃藥,也可以做一些運動減緩疼痛。

下背痛的檢查項目

不管任何原因造成下背痛都必須就診,由醫生做專業的判斷,找出病因。首先會詢問他的病史(發生的經過)。如果是運動扭傷的,經過理學檢查之後,就不需要再排X光檢查,因為病因很清楚了。如果是肌肉疼痛則須觸診,找到他的痛點,通常就可以確定是肌肉的問題。如果老人家或者跌倒的人,就會安排X光檢查,看一下有沒有骨折或者退化,是不是它引起的疼痛。其它常做的檢查,包括神經電學檢查、肌電圖檢查。針對神經的問題,我們通常先安排神經電學檢查,看看是否壓迫神經,還有壓迫的程度有多少,需要做甚麼樣進一步的治療,都可以根據這個來判斷。還有磁力共振檢查,就是看椎間盤有沒有壓到神經。另外還有電腦斷層檢查,能比較清楚骨頭情況。首先就是針對不同的原因,做不同的治療。但是整體歸納如下:

1、吃藥打針

有一些不是很嚴重,也許幾天就會好的,我們會開一些消炎止痛藥、肌肉鬆弛劑,減緩他的症狀。另外坊間可以買到一些貼布或藥膏,也有止痛的成份,但是最好請教一下醫生,避免過度使用,造成一些副作用。醫生會根據患者的狀況,給他不同的劑量,告訴他該吃多久,這樣比較安全。千萬不要自行到藥房買藥,吃壞身體也不知道,所以還是到醫院做個檢查比較放心。

2、冷熱復健

復健科有很多復健的工具,如熱敷、冰敷、向量干擾波、經皮電刺激、短波,還有一些牽引的東西,牽引就是把肌肉和肌腱拉鬆,減少它對神經的壓迫。簡單來說有兩個系統:一個是熱的系統,一個是冷的系統,這兩個都可以緩解疼痛。

一般在肌肉扭傷的初期,我們會建議先用冰敷,消除水腫的狀況,緩解疼痛,也可以減少痙攣。通常建議每20分鐘,應該休息20分鐘,因為冰敷太久也會對身體造成不適。連續的冰敷就是20分鐘冰敷,20分鐘休息,這樣循環下去。經過48小時之後,就可以透過熱敷的方式,促進組織的修補。

如果是肌肉拉傷或其它,當然是透過熱的方式加速它的代謝。熱不是只有熱敷而已,復健的治療室、電療室裏面有很多不同的機器,它可以分為淺層熱和深層熱。

淺層熱比較適合肌肉的問題。如果比較深部的,像骨頭、關節的問題,就比較適合用深層的熱。我們平常用的熱敷袋或電毯,都屬於淺層的熱,它只是達到肌肉表面,舒緩疼痛。另外像遠紅外線、紅外線烤燈,也是比較表面的,讓表面比較舒服。

稍微再深層一點的,就要借助儀器,如經皮電刺激。它的原理就是透過電流的方式,來增加這個組織的循環,讓它修補得更快,順便把一些不好的物質帶出去。

另外,還有向量干擾波,它是利用不同的頻率,達到更深層的效果,但我覺得這還算中深層。有一種短波及超音波的儀器,它的深度幾乎可以到達骨頭,才是真正深層的熱。所以背痛的部份,如果確定是骨關節炎,我們通常會再開一個短波,甚至是超音波的治療。◇