平飛最快的動物是甚麼?科學家發現不是鳥,而是一種蝙蝠。這一研究結果引發科學家重新思考生物飛行之謎,以及進化論無法迴避的難題──生物的翅膀來源。

不敢接受的事實

科學家在英國皇家學會在線開放雜誌的研究論文中表示,來自美國田納西大學、波士頓大學和布朗大學,以及德國馬克斯普朗克鳥類學研究所和康斯坦茨大學等多個研究機構的國際科學家,合作使用電子裝置測定巴西遊離尾蝠的飛行速度,在排除天氣條件如風速等原因後,發現牠在動物界中拔下頭籌,平飛每小時可超過160公里。

科學家對觀測結果感到非常驚訝,初期不敢接受事實。馬克斯普朗克鳥類學研究所專家坎蘭.薩菲說:「一開始,我們不相信測量數據,但結果是正確的。我們看到,那些雌蝙蝠體重11~12克,多次表現出飛行速度達到時速160公里,這是平飛的新紀錄。」之前被認為平飛最快的動物是鳥類。

科學家注意到,巴西遊離尾蝠的外形特點是沒有尾巴,卻生有長而闊的翅膀,更具有空氣動力學優勢,因此能飛得更快。《連線》引述研究負責人、美國田納西大學生物學家蓋瑞.麥克科拉肯描述這些蝙蝠的飛行特點說:「牠們在逆風時飛得很快,順風時飛得慢一些。這種現象恰好得到其它飛行情況的證明,如飛機和鳥的飛行。」

動物飛行之謎

論文寫道:「我們的觀測結果說明,人們低估了蝙蝠的飛行功能,並應重新分析蝙蝠和鳥飛行能力的差異。」但讓科學家不能迴避的另一個難題是動物的飛行功能,包括蝙蝠為甚麼具有比鳥還快的飛行速度,為甚麼有翅膀的生物有昆蟲、鳥及哺乳類的蝙蝠3種截然不同的種類。

雖然進化論一直對鳥類翅膀的來源做出各種猜測,認為某種動物的前肢因某種無法設想的原因變成鳥翼,但卻迴避了關於昆蟲翅膀來源的設想,因為無法將任何器官和昆蟲的翅膀相互聯繫。

以蜻蜓的薄翼為例,輕薄而富有韌性的昆蟲翅膀具有極其精美複雜的結構,內部有翅脈系統。昆蟲胸部有強大的肌肉群供應飛行能量,從而展現驚人的飛行性能,如蒼蠅每秒能搧動翅膀200次。而且昆蟲的翅膀不只是蜻蜓的那種固定翼,還有甲蟲的折疊翼,其超過變形金剛的折疊功能的形成原因至今成迷。

根據昆蟲的化石記錄,遠古時期的昆蟲翅膀與現代昆蟲都同樣精細複雜。昆蟲翅膀在億萬年前早已出現,而且各種昆蟲的翅膀從未發生變化:世界各地3千多種蒼蠅的翅膀還是那樣發出嗡嗡聲,2~3千種蚊子仍能快速震動小小的翅膀飛來飛去。◇