現在的火星乾燥貧瘠,但在古老的年代,火星曾被覆蓋在浩瀚海洋之下。最新研究顯示,火星上水的存在或許比人們過去設想的要更晚。這一發現增加了這個紅色星球上可能有微生物生命的概率。

綜合《每日郵報》和美國之音報道,過去普遍認為火星「潮濕時代」發生在40億年前左右,如今,研究人員使用美國太空總署火星探測軌道飛行器的數據發現,火星上出現湖泊和溪流的時間要比「人類記載的這個古老星球出現潮濕環境的時代晚10億年」。

美國太空總署(NASA)研究人員測定22個撞擊形成隕石坑的年代後,有了這項發現。華盛頓史密森學院與維珍尼亞大學的莎倫‧威爾森(Sharon Wilson)說:「我們發現了水流經的河谷,然後流入盆地。」她說:「好幾個湖泊盆地曾經充滿了水,而且有水溢出,顯示這個時期火星上的水量相當大。」

威爾森和同僚研究火星勘測軌道衛星(Mars Reconnaissance Orbiter)拍攝的影像後,在火星北方Arabia Terra地區發現了古老湖泊存在過的證據。

同時也利用NASA的火星全球探勘者號(Mars Global Surveyor)和歐洲太空總署(European Space Agency)的火星特快車號(Mars Express)的數據。

研究人員集中觀察的地區是位於火星北半球「阿拉伯高地」。威爾森說:「這一地區諸多湖泊中有一個湖的水量相當於太浩湖(Lake Tahoe)。太浩湖地處加利福尼亞與內華達州之間,水量188立方千米。

她說:「這個特別的火星湖泊,由南方灣谷的水注入,以及沿著北邊的水溢入,水流向一個相當大,注滿水的盆地,我們稱其為『心湖』。」

研究人員說,心湖河谷系統長約150公里。他們說,心湖系統的水量大約有2,790立方千米,比安大略湖的水量還要多。

該地區也許並不是一年到頭都潮濕,或許需要依靠季節性冰雪融化來補充液狀水。研究人員認定,這一地區很可能在20億到30億年前是潮濕的,這比大多數科學家過去設想的時間要晚很多。

這項研究發表在《地球物理研究-行星期刊》(Journal of Geophysical Research, Planets)。◇