2006年3月,美國太空總署(NASA)的火星勘測軌道飛行器(MRO)抵達火星,至今已繞這顆紅色星球運行超過十年,並拍攝了數以萬計高清晰火星表面照片。NASA最近發佈千張火星表面最新照片,讓地球人一窺火星真面目。

MRO是迄今對火星成像解析度最高的探測器,其攜帶的HiRISE攝像機能夠獲得0.3米像素的高清晰火星地表圖像。

MRO每月都向地球發回所拍攝的火星圖片,8月更是發回了1035張火星照片,前所未有的。照片包括火星沙丘、火山口、高山及極地冰蓋等景致。NASA也將這組照片來決定未來火星探測器的最佳著陸點,並研究火星遷移沙丘等地表特徵。

Tleilax沙丘。(NASA/JPL/University of Arizona)
Tleilax沙丘。(NASA/JPL/University of Arizona)

每隔26個月,火星就會發生「沖日」的現象,太陽、地球、火星排列成一條直線,恰好提供一個能夠很好進行數據交換的窗口。今年5月火星也如期上演「沖日」天象。

一般來說,沖日時,火星離地球較近,它的亮度也是一年當中最亮的。MRO正是利用這個契機拍下了這1000多張照片。行星圖像研究室主任麥克尤恩(Alfred McEwen)表示,在今年5月22日,因為當時太陽與火星位於地球兩側,地面和火星上的探測器保持了好幾周非常順暢的通信。

在今年剩下的時間裏,火星南極將進入黑暗的極夜中,光照不足無法很好拍照。

尼爾格谷。(NASA/JPL/University of Arizona)
尼爾格谷。(NASA/JPL/University of Arizona)

MRO拍攝的圖像有助提供給未來的著陸器選擇安全著陸區域,如今年10月中旬即將著陸的歐洲太空總署探測器「斯基亞帕雷利號」,2018年登陸火星赤道附近的「洞察號」,以及將於2020年登陸的兩輛火星車,分屬美國與歐洲太空總署。

此外,MRO也在一直關注火星表面正在進行的地質活動,比如兩極的乾冰噴射、沙丘流動、陡坡的崩塌等。

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火星地表的演變。(NASA/JPL/University of Arizona)
火星地表的演變。(NASA/JPL/University of Arizona)

赫斯珀利亞高原的火山口。(NASA/JPL/University of Arizona)
赫斯珀利亞高原的火山口。(NASA/JPL/University of Arizona)

Her Desher谷地西區的地貌。(NASA/JPL/University of Arizona)
Her Desher谷地西區的地貌。(NASA/JPL/University of Arizona)

北部低地。(NASA/JPL/University of Arizona)
北部低地。(NASA/JPL/University of Arizona)

火星地表地貌。(NASA/JPL/University of Arizona)
火星地表地貌。(NASA/JPL/University of Arizona)

尼科爾森環形山。(NASA/JPL/University of Arizona)
尼科爾森環形山。(NASA/JPL/University of Arizona)