根據日本傳說,日本菊皇朝創立於公元前660年。日皇的氏族號稱「萬世一系」,未經過真正意義上的改朝換代。根據典籍,日本政權亦經過攝關政治、幕府時代等權力旁落的時代。連同傳說,目前日本已歷百多任天皇,而昨日發表錄製電視講話的明仁,即125任日皇。

根據資料,日本皇室包括天皇及皇族,具體的構成包括天皇與內廷皇族組成的「內廷」、與其他男性皇族及其家庭組成的數個宮家。皇室成員沒有姓氏,無選舉權,不受日本的戶籍法律管理,而有專門的《皇室典範》規範皇室的運作。而目前的規定,女性皇族成員無法繼承皇位,成年後亦不能成立宮家,降嫁後便自動脫離皇籍成為平民。

而現今的日皇在1989年即位,其父裕仁任內曾發動侵華戰爭。雖然戰敗後,日本天皇並無太多實權,但根據資料,明仁至今仍要參與大量公務和宮內祭祀。日本宮內廳公佈,在平成19年(2007年),明仁一年共審閱1,000件的資料並署名蓋章、出席約200場各種活動。除皇室活動外,明仁本身是一名魚類學者,專門研究蝦虎亞目,為日本魚類學會會員,同時亦是不少國家學術機構的會員。

目前日本皇室第一順位繼承人為皇太子德仁。但他與皇太子妃只育有一女,按照日本憲法,其女無法繼承皇位。而在1965年至2006年間,日本皇室均無男子誕生,天皇一位一度面臨後繼無人的可能,因此國會曾考慮修改法例,允許女性皇族繼位,但自2006年天皇次子篠宮文仁親王與其妃誕下幼子悠仁親王後,有關程序即被擱置。◇