朱諾號探測器(黃色三角形)的繞木星軌道示意圖。(NASA視頻截圖)
朱諾號探測器(黃色三角形)的繞木星軌道示意圖。(NASA視頻截圖)
2010年,工程師為朱諾號安裝鈦防護罩。(NASA/JPL-Caltech/LMSS)
2010年,工程師為朱諾號安裝鈦防護罩。(NASA/JPL-Caltech/LMSS)
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美國太空總署(NASA)的朱諾號(Juno)木星探測器經過5年飛行,到達木星空間,並進入環繞這顆太陽系最大行星的軌道,開始為期18個月的探測木星活動。

朱諾號木星探測器是2011年8月5日從美國卡納維拉爾角空軍基地發射的太陽能無人駕駛宇宙飛船,經過三十億公里飛行,到達距離木星表面不足5,000公里的位置。

香港時間7月5日上午11:18分(美國東部時間7月4日晚11:18分),NASA的科學家通過地面遙控操作,向朱諾號發送點火信號,之後朱諾號經過32分鐘的減速調整,於香港時間7月5日上午11:58分(美國東部時間7月4日晚11:58分)成功進入繞木星運行的既定軌道。

迄今最快的宇航器

在朱諾號到達木星的範圍時,其速度約為每小時26萬公里(約每秒72公里),是航天飛機速度的10倍。目前,進入距離木星表面僅為4,667公里的繞木星運轉軌道後,速度減慢為每小時21萬公里(接近每秒 58公里)。

科學家表示,朱諾號之所以需要有這樣快的速度,是為了保持其軌道處在木星雲層的上方。

第六位木星「訪問者」

朱諾號不是第一個近距離探訪木星的宇航器。此前,已經有五個無人駕駛宇宙飛船接近過木星。

第一個是先鋒10號(Pioneer 10),於1973年飛過木星。先鋒10號觀測木星的放射物質特點,但是被出乎意料的強放射能量摧毀。

第二年(1974年)有先鋒11號(Pioneer 11)。此後,航行者(Voyager )1號和2號分別在1979年的3月和7月飛過這個氣體星球。而且第一次發回提示木星的衛星木衛二(歐羅巴,Europa)有海洋的數據。

10年後即1989年,NASA發射伽利略號(Galileo)探測器。1995年,伽利略號到達近木星的位置,經過持續8年繞木星探測,直到2003年9月21日以每秒50公里的速度墜毀在木星上。

伽利略號用了14年的觀測進一步找到木衛二(歐羅巴)有海洋的證據,並提示木衛三(蓋尼米德,Ganymede)及木衛四(卡利斯托,Callisto)也可能有海洋。

外批鈦金屬防輻射服

太空其實不是真空,那個空間存在大量肉眼不可見的高能粒子。這些粒子的數量之多和能量之大,足以將朱諾號探測器上的電子儀器摧毀,因此科學家給朱諾號安裝了特製的鈦金屬放射防護殼。

防護殼重180公斤,尺寸類似目前的SUV越野車大小,可以將粒子撞擊的能量縮減800倍。據Gizmodo 7月4日報道,朱諾號項目經理瑞克‧尼巴凱(Rick Nybakken)說:「這種放射防護殼的效果非常好,其它研究項目中也會應用它的技術。」

主要研究木星磁場和大氣

朱諾號的任務是研究木星的磁場,因此科學家將其設計為進入木星極地軌道。而且它的軌道有些特別,不是想像中的純圓形軌道,而是一個長橢圓形。

朱諾號還將仔細分析木星的大氣,科學家期待它檢測木星大氣中水的成份。如果水的成份超出以前的推測,太陽系將增多一個含水的星球。這會吸引科學家進一步探討木星是否存在生命等問題。

有趣的是,2011年,科學家在朱諾號探測器內放置三個樂高(LEGO)的小人像,分別是發現木星有4顆最大衛星的科學家伽利略、羅馬文化中的神「朱比特」和「朱諾」。但是,這三個有紀念意義的人像是鋁製品而不是普通的塑料。

NASA說:「這是為了激勵下一代孩子的探索科學、技術、工程及數學的興趣。」

木星是太陽系中最大的行星,有67顆衛星,是迄今為止科學家發現的天然衛星最多的行星。1994年7月的著名彗星撞木星事件,給人們留下深刻的印象。◇