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死亡意味著生命終止嗎?最新研究顯示,死亡後生命並未立即停止,細胞中的基因會繼續發揮功能。

美國華盛頓大學的生物學家通過動物實驗發現,死亡的動物體內的基因能繼續存活數日。《科學》雜誌引述參與研究的彼得.諾貝爾博士表示,這項研究是「出於好奇的原因,觀察死後是甚麼情況……我們可能因為研究死亡而知道很多生命活著時候的事情。」

研究者觀測到,在死亡的斑馬魚體內,548個基因在死後第4天仍在活動;小白鼠死後,體內也有515個基因功能活躍,並持續2天。諾貝爾說:「研究結果告訴我們,在死亡後的好幾個小時內,幾百個基因的表達增強,有的甚至增強幾天。」

那些持續活動的基因並非毫無規律地出現,而是和炎症、免疫、對抗壓力或癌症等有關。更奇特的是,有些基因與胚胎發育有關。諾貝爾推測,也許死亡狀態時的組織細胞情況與胚胎形成時非常相似,因此刺激這些基因的活動。

美國俄勒岡州太平洋大學分子藥理學家阿什姆.馬爾霍特拉說:「這是一項罕見的研究。對於理解人死後臟器的變化具有重要意義。」有關研究發表於生物學術期刊《biorxiv》上。研究者表示,實驗結果提示其它真核多細胞生物也會有類似現象。

以前的一項法醫學研究也發現,人在死亡後,身體內的一些基因會繼續活一段時間,而非立即死亡。《國際法醫科學》雜誌的一份研究顯示,因外傷、心臟病或窒息而死的人,其體內和心臟肌肉及傷口癒合有關的基因仍有活性,並持續至少12小時。◇