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一個多世紀以來,在希臘南部島嶼外海古沉船中被發現的安提基特拉機械的確切功能一直是個誘人的謎團。科學家利用最尖端掃描技術,解讀了約3,500個文字,認為它可能是史上最早的機械電腦。

在這塊扭曲腐蝕的青銅齒輪和板材上有一些文字。根據最初破譯的很少的幾個字,科學家猜測這是個天文儀器,但這個物體的原始目的依然成迷。經過10年努力,一個國際科學小組用最先進掃描設備解讀了這塊約有2,100年歷史的遺蹟內佔原文約1/4的字符,認為這物體似乎是一種哲學家的星系指南,也可能是世界上最古老的機械電腦。

該團隊表示,這個機械是太陽和月亮的日曆,能預估月亮的盈虧及太陽和行星的位置。過去認為,類似的機械要1千年後才會出現。參與研究的紐約大學古代科學史教授亞歷山大.瓊斯說:「這個機械是當時的天文學教科書,將天空及星球的移動與古希臘人及他們的環境、生活聯繫起來……我認為這更可能是一個哲學家的教學設備。」

該機械的片段1901年從一艘公元前1世紀中葉的沉船中被發現,曾被視為一個宏偉考古發現中的一個邋遢小東西。但被泥沙層層包裹的硬塊很快引起科學界重視。在接下來數十年間,多個研究團體進行了研究。雖有多個關於這個物件的假設,但因無法研讀物件內側的文字而難有突破。

直到約12年前,瓊斯的團隊與卡迪夫大學天體物理學家麥克.埃德蒙茲的團隊開始使用X射線掃描成像技術來分析82個倖存片段,結果非常成功。該團隊表示,實際上他們已閱讀倖存碎片上所有文字。他們希望考古學家在重新搜索沉船遺蹟時能發現一個世紀前忽略的部份,進而找到另一個類似的機制。◇