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利用美國太空總署(NASA)開普勒太空望遠鏡取得的數據,科學家在太陽系之外發現一個同時環繞兩個恆星運行的行星,是已知此類行星中最大的一顆,和《星球大戰》中天行者路克(Luke Skywalker)的故鄉行星一樣。

據《今日美國》報道,這顆命名為「開普勒1647b」(Kepler-1647b)的行星,類似於塔圖因(Tatooine),也就是路克的家。這種行星一般被稱為環雙星系統中的(circumbinary)行星。

「開普勒1647b」的半徑、質量和木星大小差不多,其環繞運行的兩顆恆星也和太陽有些類似,其中一顆恆星比太陽大,另一顆則小一點。

這顆行星上的「一年」相當於地球上的3年。雖然這顆行星軌道處於宜居區域(habitable zone),但它是像木星那樣的氣態行星,不太會有生命。

尋找環雙星系統中運轉的行星更困難

「開普勒1647b」距離地球3700光年,年紀有44億歲,位於天鵝座(constellation Cygnus),用肉眼無法看到。

美國太空總署戈達德太空飛行中心(NASA’s Goddard Space Flight Center)和聖地亞哥州立大學(San Diego State University)的天文學家們利用開普勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)找到「開普勒1647b」。6月13日,這一發現在美國天文學協會聖地亞哥分會的年會上發布,這項研究報告也在《天體物理學》(Astrophysical Journal)雜誌上發表。

聖地亞哥州立大學天文學家、該報告作者之一威爾斯(William Welsh)表示,尋找環雙星系統中運轉的行星,比在單顆恆星周圍發現行星更難。

天文學家在用「開普勒」望遠鏡觀測一個雙星系統時,發現一些與眾不同的現象。當這個雙星系統的較小恆星遮擋住較大的恆星,或後者遮住前者時,都有「日食」發生。但在這種「日食」之外的其它時刻,兩顆恆星的亮度也會降低,而且這種現象以不規則的時間間隔重復出現,意味著該雙星系統中可能存在第三個天體。此後他們通過計算發現,當第三個天體在兩顆恆星面前經過,即發生「凌日」時,它們在軌道上的所處位置均不相同,這意味著第三個天體應該是沿著環繞雙星的軌道運行。

哈佛大學史密森天體物理學中心物理學家伊士曼博士沒有參與這項研究,他對《每日郵報》表示,擴大對宇宙理解的最好方式是研究極端情況,「開普勒1647b」具有兩個極端:一是它有最長的運行週期,二是它是目前發現的最大環雙星系統中的行星。

地球之外神奇多

科幻影片《星球大戰》中的塔圖因讓人們了解到這種環雙星系統中的行星,但自從2011年天文學家發現「開普勒-16b」行星後,這種星球就成為現實。Kepler-16b所圍繞的兩顆恆星都比太陽小。

除開普勒-16b外,另一顆行星KELT-4Ab是680光年遠的一顆「熱木星」,即成分類似木星、溫度高於木星的氣體星球。KELT-4Ab圍繞恆星KELT-A旋轉,KELT-A又圍繞附近的一個雙星系統旋轉。雙星系統就是有兩顆恆星互相環繞運行的恆星系統,所以從KELT-4Ab的表面仰望天空,就會發現三個「太陽」。