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漁民們曾講述挪威海怪克拉肯(Kraken)的傳說——海怪會將船上的人拖進水裏,在海底溺死他們。一項研究認為,傳說中的巨型海怪可能是存在的,或許是一種身長可達27米以上的巨型烏賊。

英國聖安德魯斯大學生物學家克里斯.帕克斯頓博士經過研究確定,烏賊的體型可以長得非常巨大,是目前已知最大的無脊椎動物,身長27米以上符合其生長特點,但到底能長到多長仍然不得而知。而大型帆船的長度通常僅約15米。

目前可辨認的擱淺樣本為大王烏賊,牠被認為是所有烏賊中最大的,最早可追溯到1639年的歐洲,但自然環境中活著的巨型烏賊首次被人拍到是2004年。帕克斯頓說:「從發現之時起,人們對牠們巨大的體型就有諸多猜測。」

為揭開烏賊到底能長多長,帕克斯頓研究了已知的大王烏賊樣本,包括歷史上和坊間傳說的巨型烏賊,有的是人們在船上看到,有的被衝上沙灘,甚至在抹香鯨的胃裏也曾發現巨型烏賊的遺骸。根據發表在《動物學雜誌》分析文章中的研究結果,克拉肯的傳說可能是真實的。

目前人們見過的最大烏賊長達53米,在二戰時期曾出沒於馬爾代夫群島,被一艘海軍拖網漁船上的Starkey發現。在德恩.奈許的新書中,Starkey聲稱看到的烏賊比自己所在的漁船還要長,但並未包括烏賊兩個長長的進食觸鬚,而觸鬚通常要佔烏賊總長度的一半以上。但這種估測數據未予考慮。

測量巨型烏賊的全長很難,因為軟組織離開水後會變得有彈性,比自然狀態下要長。帕克斯頓因此淘汰了不可靠的紀錄。他在不同程度上共對460隻巨型烏賊利用各種技術估測其身長,包括根據身體某部位的尺寸推算其總長,例如烏賊口部用於咬食獵物的喙部、身體上最大部位——頭上和觸鬚上覆蓋的外套膜等。

據帕克斯頓解釋,在可靠的樣本中,最長的一隻烏賊體內的外套膜長達2.79米,「這個樣本是1879年在紐西蘭庫克海峽擱淺的一隻烏賊。當時並未紀錄烏賊總長,但我們能從這個部位推斷為14.28米。」但這並不意味著這是烏賊的最大長度,因為並非所有烏賊的身體比例都相同,這隻也不可能就是最大的烏賊。

帕克斯頓說:「由於個體差異,外套膜長2.79米的烏賊,身體總長可能在5.83~27.53米之間。」

帕克斯頓說:「作為一名負責任的科學家,我要強調的是,這個數據是建立在外推基礎上,正如我對學生所言:『外推可能會冒險』。」但他表示,這是非常保守的一種外推,即使其他專家持有異議,他仍希望未來的發現能檢驗並證明這樣的分析結果。

研究還帶來更進一步的結論,反映巨型烏賊與抹香鯨之間的生存鬥爭。在抹香鯨胃中發現的巨型烏賊遺骸說明,抹香鯨會獵食大王烏賊及其它體型較小但種群數量更多的大王酸漿烏賊。帕克斯頓根據這些遺骸,判斷烏賊至少能長到10~12米長。他認為有些烏賊可能因體型太大,雌性抹香鯨沒有能力將其捕獵,只有最大的、長達20米的雄性抹香鯨才有能力捕獵。◇