大堡礁的空中俯瞰圖。 (AIMS/AFP)
大堡礁的空中俯瞰圖。 (AIMS/AFP)
大堡礁聖靈群島。(SARAH LAI/AFP)
大堡礁聖靈群島。(SARAH LAI/AFP)
大堡礁中色彩亮麗的珊瑚魚。(William WEST/AFP)
大堡礁中色彩亮麗的珊瑚魚。(William WEST/AFP)
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大堡礁(Great Barrier Reef)是大自然送給澳洲最好的禮物。它也是世界七大自然奇景之一,在昆士蘭當地稱為「Reef」。2007年5月它曾被世界旅行和旅遊業委員會(WTTC)評為全世界最佳的旅遊地點。昆士蘭旅遊業理事會(QTIC)會長丹尼爾‧格釋維恩德(Daniel Gschwind)表示,大堡礁是擊敗了來自7大洲、40個國家的130個參賽者,才奪得這一殊榮。

格釋維恩德表示,大堡礁的特殊之處在於其面積巨大和多樣性的生物種類,看起來很壯觀,會給遊人很好的體驗,讓每個人都印象深刻。當你的頭伸入水中,所見到的景象會令人畢生難忘。「我們希望確保更多的人和下一代同樣能有機會體驗這樣的經歷。」

綿延2,300公里海岸線的大堡礁,最寬處161公里,有2,900個大小珊瑚礁島,整個礁體總面積達35萬平方公里,又可分為北、中、南三區。北區在南緯十六度以北,水深一般不到30米,沿大陸架邊緣排列;中區在南緯16至20度之間,水深30至60米;南區自南緯20度往南,最大水深60米以上,礁體壯觀但較分散。

壯觀的珊瑚礁群吸引了大批色彩繽紛的熱帶魚,也吸引了全世界所有浮潛與潛水的愛好者。世界潛水協會將它與印尼美娜多、帛琉、馬爾代夫、紅海並列為世界五大潛水勝地。聯合國教科文組織在一九八一年更將大堡礁列入自然類世界遺產。

然而美麗的自然景觀也藏存意想不到的危險。暱稱「鱷魚先生」的澳洲保育人士史帝夫•爾文(Steve Irwin),就在2006年九月四日在澳洲昆士蘭外海大堡礁的低島附近潛水拍攝紀錄片時,遭刺魟(又稱魔鬼魚)襲擊身亡。

生成過程與魚類資源

能造就大堡礁如此美妙奇景的功臣就是直徑只有幾毫米的腔腸動物「珊瑚蟲」,這種生物最早出現在4億7,000萬年前古生代奧陶紀中期。珊瑚蟲生存環境必須保持在水溫全年22至28攝氏度的水裏,而且水質要非常乾淨。

珊瑚蟲分泌的石灰質讓死後的蟲體鈣化,然後一代一代堆積形成礁區。大堡礁是由大約350種珊瑚蟲骨骼堆積而成,但要形成今日的規模,還必須經過200萬到1,800百萬年的鈣化沉積過程。

大堡礁海域海洋生物資源十分豐富,計有海綿1萬種、軟件動物4,000多種、棘皮動物150多種、熱帶海洋魚類1,500種。僅各式各樣熱帶魚華麗繽紛的色彩加上千奇百怪的形狀,就足以令水中遊客目不暇給,像蝴蝶魚、雀鯛、天使魚、獅子魚及能釋放毒液的石頭魚等。另外還有海參、海鞘、管蟲、海星與瀕臨滅絕的巨型綠龜等海洋生物,牠們都具有很高的科學研究價值。

保護珊瑚礁最後的樂土

科學家在發表的一項有關全球暖化危機的報告中曾警告,若全球暖化危機持續,世界自然遺產之一的澳洲大堡礁可能會很快被摧毀。

有澳洲科學家也在近期發表報告指出,如不能馬上投放資源改善水質,澳洲大堡礁在5年內可能達到無法挽救的地步。

澳洲詹姆士庫克大學研究人員指,針對污水排放與氣候變遷,現行的管理機制很明顯不足以預防珊瑚進一步減少。大堡礁目前面臨來自氣候變遷和農業排放的威脅,正面對有紀錄而來最嚴重的白化問題。

目前澳洲大堡礁有93%的珊瑚出現白化現象,現在更進一步發現,35%的珊瑚已經因為白化死亡或瀕臨死亡,澳洲科學家指出,這是過去18年來第三次的珊瑚白化危機,這次的白化規模也是最嚴重的一次。

專家指出,假如政府未能投放100億澳元(即約558億港元)改善水質,大堡礁將會在5年內走向終點。◇