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5月22日是10幾年來火星和地球很近的一次,NASA發佈哈勃太空望遠鏡拍攝的最新火星照片,十分清晰,是一張真正的近距離火星照片。

5月22日火星與地球的距離大約只有7,560萬公里,是10幾年來火星與地球很近的一次,這個天文現象也叫「火星沖日」。從NASA發佈的最新火星照片上可以看到火星鐵銹色的表面、白色的極地冰冠,以及漂浮的雲彩,清晰的照片把火星表面的一些細節呈現給人們。

據國家廣播公司(NBC)新聞5月20日報道,這張照片是哈勃望遠鏡在5月12日拍攝的,當時火星距離地球只有5,000萬哩(8,046萬公里)。由於即將發生「火星沖日」,此時火星正面完整地被太陽照亮,清晰地顯現出火星地表景觀、極地冰蓋及隱現的雲層,解析度可達32~48公里,地表細節清晰可見。

歐洲太空總署(ESA)官員本周四(19日)在新公佈照片的說明中寫道,這個事件(火星沖日)使得天文學家可以用望遠鏡在太空或地面,觀測火星表面上的更多細節。

哈勃望遠鏡使用其第三代廣域照相機拍攝了這張照片,顯示火星上的山區、平原、峽谷、隕石坑和其它許多地質特徵。

歐洲太空總署表示,右邊部份較暗的區域是大塞地斯(Syrtis Major),是一座已經休眠的盾狀火山,這個地質特徵早在17世紀就被天文學家發現。

照片中心地帶、橙色區域是阿拉伯高地(Arabia Terra),這裏密佈隕石坑,飽受侵蝕,表明這個地方是火星最古老的地域之一。

ESA補充說,阿拉伯高地以南,沿赤道從東向西是一條長長的、陰暗的被稱為Sinus Sabaeus-Meridiani(沙巴人灣─子午線灣)的地帶。火星南部的極地冰冠部份覆蓋著大片的雲,北極相比冬天時冰雪覆蓋區域更小。

火星沖日平均780天出現一次,因此火星被照亮的時期並不常見。隨著火星沖日景像的出現,火星在5月30日與地球的距離不足4,680萬哩,這是11年來的最近距離。火星沖日上一次發生在2014年4月9日,下一次將出現在2018年7月27日。

然而,這一距離無法超過2003年的近地點距離,當時火星與地球的距離只有3,460萬哩,那是近6萬年來的最近距離。◇