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人類進行無限探索的同時,也許帶有無限競爭的因素。現在,小行星採礦也成為悄然興起的太空競爭領域。 

據科技網站Gizmodo 5月7日報道,歐洲盧森堡(Luxembourg)近期聲明,要成為太空小行星採礦業的頭領,並宣佈其太空採礦項目的第一步計劃──建立太空採礦作業平台。 

盧森堡政府及其國家銀行結構已經和美國加州一家名為深空工業(Deep Space Industries)的小行星採礦公司合作,準備研製小型機器人太空飛船 Prospector-X。

採礦飛船以水為推進力

報道說, Prospector-X飛船將採集小行星上的水,以水推動飛船進行採礦作業。深空工業CEO丹尼爾.菲博(Daniel Faber)說:「飛船向後噴水的速度足夠快,即可獲得推進力。這很重要,因為一旦到達小行星,就會遇到豐富的水。但是,目前尚無推進器能直接利用水。」 

深空工業計劃明年發射Prosp-ector-X,將此飛船留於低地球軌道,並對關鍵採礦技術等進行測試。菲博(Daniel Faber)說:「深空工業的最終目標是建造一個容納幾千人的巨大飛船。因此,我們需要從小行星那裏採集資源,並加以利用。」 

靠近地球的小行星上有很多地球稀有金屬,如鉑(platinum)、銥( iridium)和鈀(palladium)。如果將這些金屬帶回地球,會獲得巨大的市場利潤。 

實際上,人們已經在小行星採礦業開始了競爭行動。行星資源(Planetary Resources)太空採礦公司已經花費幾年時間設計和製造系列飛船,如Arkyd 3衛星已於2015年進入地球低軌道。深空工業(Deep Space Industries)研製Prospector-X的目的正是為了和Arkyd 3衛星競爭。

人類將競爭帶入太空

報道說,以農牧業聞名的小國盧森堡,全國人口不過50萬,但是它不認為自己在未來的競爭中是個小國。今年2月,盧森堡政府宣佈支持商業小行星採礦投資,目標是成為這個領域的世界領先者。 

盧森堡副首相兼經濟部大臣埃蒂安.施耐德(Etienne Schneider)說:「我們將把太空衛星業視為我國的高端科技項目,支持它的長期經濟發展和這個領域的創新活動。」 

當然,盧森堡不是唯一雄心勃勃發展太空採礦業的國家。在2015年11月26日,奧巴馬簽署小行星採礦法──《美國商業太空發射競爭法案》(CSLCA),將美國的小行星採礦業列為合法商業領域,允許美國公司擁有和出售從月球、小行星和其它天體獲取的資源,鼓勵商業開發和利用地外資源。◇