科學家最新估算方法推測,地球上的生物應有1兆種。與此相比,生物學家們所知道的物種僅佔十萬分之一。

美國印第安納大學研究人員在蒐集政府、學術機構及大眾科學資料後,使用分子生物學方法計算出新物種數量遠超以前的估計。夏威夷和加拿大的生物學家2011年曾估計地球生物有870萬種,而最新結果約為那項估算的10萬倍,也就是99.999%的物種不為科學界所知。

生物學最大難題之一

主持研究的印第安納大學生物學家傑.勒農認為,以前估計的物種數量太低,原因在於對微生物的多樣性認識不夠,「估算地球物種數量是生物學面臨的最大難題之一,我們的研究結合生態模型和最大數據集,得出關於地球上微生物種類數量有說服力的新結果」。

微生物指肉眼不可見的生物,包括單細胞生物、細菌、真菌及古生菌。生物種類還包括植物和動物,一種生物也可進一步分成多個類別,每個類別的個體數量又極大。簡單而言,這就是生物多樣性。

新方法樣本數量龐大

研究人員發現,使用標度律能準確預測植物和動物群落的物種數量,例如隨陸地面積增加而增加。印第安納大學博士肯尼斯.羅西說:「到現在為止,我們還不知道生物多樣性規模是否和生物丰度一樣容易研究。但事實證明,兩者的關係不僅不簡單,而且非常複雜。」

研究人員從世界各地約3.5萬個地方計算了560多萬個物種,包括20,376個微生物種類、14,862個樹木、鳥類和哺乳動物種類等,之後按標度律推算總物種數量,得到新的結果。而根據美國國家科學基金會的數據,以前對地球物種的估算僅根據100個樣本的多樣性特點。但實際上1克沙子中就含有10億種微生物,而地球上的物種總數是這個數字的20個數量級。最新研究發表於《美國國家科學院院刊》上。◇