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宇宙浩瀚無垠,像地球這樣的星球都只是其中的一顆小小塵埃。科學家最近發現一道由星系組成的巨牆,橫跨10億光年,其質量至少為銀河系的1萬倍,這是人類迄今在宇宙中發現的最大結構。

在宇宙中,恆星與行星組成星系;星系與星系組成星系團;星系團如果夠大的話,就會被稱為超星系團(supercluster);而超星系團彼此之間又組合成長城(Great Wall)這種更大的結構。從最大尺度來講,宇宙就像一張由物質圍繞著空無一物的空間所構成的網,而那些長城就是最粗的網線。

天文學家先前曾在鄰近的宇宙發現史隆長城(Sloan Great Wall),也得知銀河系和太陽系位居拉尼亞凱亞超星系團(Laniakea)之中。這兩個結構都巨大無比,但西班牙加那利群島天體物理研究所(Canary Islands Institute of Astrophysics)新發現的波斯長城(BOSS Great Wall),卻比這兩者其中一個大2/3。BOSS是重子振動分光鏡勘測(Baryon Oscillation Spectroscopic Survey)項目的英文縮寫。

該研究所的天文學家是在距離地球45至64億光年之遙的廣大太空中尋找星系時,發現了波斯長城這個突出的龐大系統。此長城橫跨10億光年的距離,其質量可能多達銀河系的1萬倍。

該研究所研究人員利茨仁(Heidi Lietzen)表示,波斯長城比宇宙中任何結構都大,它含有830個人類可見的星系,也可能還含有更多因為太遠而無法用望遠鏡觀測到的星系。

然而,就像其它長城一樣,波斯長城的定義也存在主觀性。並非所有人都認同它是單一的結構,其主要癥結在於該長城中有些超星系團並未確實連接。加州大學聖地牙哥分校(University of California, San Diego)的科學家科伊爾(Allison Coil)便舉例說,這個結構中有明顯的扭結和彎曲,這些扭結和彎曲並不存在於史隆長城中。

但發現拉尼亞凱亞超星系團的夏威夷大學科學家圖里(Brent Tully)則主張,決定哪些天體組成一個單一結構,取決於個人的定義。

很多天文學家並不確定天體之間是否真的連接,因為它們缺乏彼此連接的物理機制。因此,他們傾向於尋找宇宙網中星系之間的巨大關聯。從這一角度來說,新發現的波斯長城穩居寶座。◇