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美國科學家在2 月11 日晚11 時30 分宣佈,首次直接偵測到物理學大師愛因斯坦(AlbertEinstein) 在100 年前預言的重力波,完成廣義相對論實驗驗證的最後一塊拼圖,也為觀測宇宙提供新途徑。這項重大發現的關鍵人物、英國85 歲的卓越科學家羅納德‧德雷維爾(Ronald Drever)卻因罹患失智症,無法和同事共慶這項了不起的成就。


愛因斯坦於1915-1916 年發表廣義相對論時即預言有重力波存在。經過一世紀,廣義相對論的其它預言,如重力令光線彎曲、水星在近日點的移動幅度和重力紅移(光在引力場中會向紅端移動)等,都先後
獲證實,唯獨重力波的存在只有間接證據。因為由數千萬光年以外傳來地球的重力波,拉長或壓縮成一束4 公里長的雷射光,幅度只有約一粒質子寬,所以極難偵測。

美國國家科學基金會、加州理工學院、麻省理工學院及「雷射干涉儀重力波天文台」(Laser InterferometerGravitational-Wave Observatory,LIGO)的研究團隊在記者會上宣佈,他們利用LIGO 探測器於去年9 月14 日偵測到兩個13 億年前的黑洞相撞產生的重力波,經詳細分析後公佈報告。

不少物理學家指這發現堪稱過去25 年最重要的宇宙學成就,未來十年將深刻改變對宇宙的認識。德國馬克斯普朗克重力物理研究所物理學家艾倫(Bruce Allen)表示:「首次發現重力波可穩奪諾貝爾獎。」

科學家現在主要透過觀測無線電波、光等電磁波認識宇宙,電磁波在宇宙前進時卻會散射,令大量資訊遺失,重力波前進卻不受阻礙且保持完
整,可提供全新了解宇宙途徑,尤其是極高質量密度的星體,如中子星和黑洞。

艾倫指,人們只知中子星的大小與一個城市差不多,但不知中子星的內部結構,而電磁波進入黑洞后就消失,唯有透過重力波可了解中子星與黑洞;重力波也將有助了解宇宙生成最初20 萬年的狀況,光不能自由穿梭宇宙,但重力波可以,透過重力波,「我們將能看到宇宙最開始的樣貌。」

英國「每日郵報」(Daily Mail)報道,科學家德雷維爾卻因病無法和同事分享這刻榮耀,他在建立偵測到時空漣漪的宇宙重力波雷射監測站(Laser Interferometer GravitationalwaveObservatories,LIGO) 上扮演重要角色。

德雷維爾教授現在住在愛丁堡郊外的照護中心,設法和手足伊恩‧德雷維爾(Ian Drever)一起觀看電視上播出這項重大發現的聲明。◇