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近日,美國軍工商諾斯洛普格羅曼公司(NORTHROP GRUMMAN)向外界透露,將研製第六代隱形戰鬥機,其特點是具有遠程飛行、火力威猛及無機尾獨特外形。
英國《每日電訊報》12月15日報道,美軍的新一代戰鬥機會加載激光武器,具有三角機翼卻無機尾的小巧形態外觀,頗似《星球大戰》科幻電影的東西。
當地時間12月14日,諾斯洛普格羅曼公司允許少數媒體記者到其總部,預覽第六代具有超強性能戰鬥機的研發計劃。製造商表示,目前等待五角大樓的相關預算標準及空軍的要求,之後再做決定。但該公司拒絕向外界透露新一代戰鬥機計劃的任何詳情。
另據路透社12月15日報道,該公司僅表示正在投入大量資金僱用更多人力,每年集中研究至少一項「大、強、新」的技術。該公司負責空天技術的湯姆‧費斯(Tom Vice)告訴媒體記者,這是為了達到美國國防部提出保持領先技術的目的。
路透社說,10月底,諾斯洛普格羅曼公司贏得美國空軍製造轟炸機的巨大訂單,分析者認為其價值達800億美元。

可能像B-2 但無機尾

Breaking Defense網站12月14日說,諾斯洛普格羅曼公司負責研究技術設計的副總裁克里斯‧赫南德茲(Chris Hernandez)表示,因為美軍海外基地的數量減少,所以可能需要研發長程戰鬥機。
克里斯補充道:「新一代戰鬥機必須能加載大量武器,可能看起來像一架小B-2轟炸機。這是我們最拿手的東西。」除此之外,新戰機需要具備B-2的隱形功能,及可以在無人與有人駕駛間切換。
該公司將製造史無前例的無機尾型超音速戰鬥機,因為已經具備這種方面的技術理論和相關材料。新一代戰鬥機可能兼備B-2和X-47B的多種性能,預計在本世紀30年代服役,替代洛馬公司(Lockheed Martin)的F-22猛禽(F-22 Raptor)以及波音F-15C超級鷹(F-15C Eagle)兩種戰鬥機。
B-2是諾斯洛普格羅曼公司製造的隱形戰略轟炸機,長21米,翼展52米,其最大航程可以超過10,000公里,最大飛行高度可達15,000米,最高時速接近音速,可以裝載18噸以上的武器彈藥如80枚Mk-82 500磅通用炸彈。
X-47B為美國海軍的艦載無人駕駛噴氣式隱形戰鬥機,也為該公司研製。X-47B在預先設定飛行程序後,能夠自動在航空母艦起落、空中識別和攻擊,是世界上最先進的無人機,具有極佳的隱形功能及最精確的導航、飛行和著陸能力。

技術要求極高

據《國家利益雜誌》(The National Interest)12月15日報道,新型戰機將取代的機種還包括波音生產的F/A-18E/F超級大黃蜂艦載戰鬥攻擊機(F/A-18E/F Super Hornet)。雖然五角大樓的經費預算不是很充足,但是因為目前美軍F-22猛禽戰鬥機的服役期到2035年,所以開發可替代的新機種迫在眉睫。
《國家利益雜誌》引述業界的一位高級官員在今年年初透露的消息說,美國如果希望在2035年繼續保持空中力量的主導地位,現在就必須行動。
而新型戰機的設計將面臨諸多挑戰。如發動機的要求能否符合海軍和空軍不同要求,因為海軍傾向雙發動機而空軍多主張單引擎;在隱形方面,要求具備廣譜雷達波的高標準隱形性能;隱形飛機的機翼要求符合動力性能,而且無機尾的設計必須符合戰鬥機的高機動性標準,而不能像轟炸機那樣慢;尤其需要處理飛行中的熱動力難題,需要考慮採用甚麼樣的電子設備,既能保持強大隱形能力,又能完成各種空中動作、發現與判斷敵我戰機的能力,這些都是挑戰。
據報道,諾斯洛普格羅曼公司負責空天技術的費斯對《國際航空》(Flight International)說:「我們的B-2隱形轟炸機已經將大量技術奇蹟般的組合在一起,新一代戰鬥機也同樣做到這些。熱動力方面的技術是決定誰是勝者的關鍵。」◇