【大紀元記者鞠波編譯】10年前,上網對於多數人來說還是件陌生的事情;5年前,網路已經為許多人生活工作中的重要部份,當時有超過80%的人採用電話撥號上網;伴隨著寬頻的日益普及,如今採用寬頻的用戶數量已經超過了撥號上網的用戶。許多人驚呼,電話線調製解調器(dial-up modem)走入歷史的時間已經快到了。

真的是這樣嗎?13年前創立了互聯網服務公司「地球連接」(Earth Link)的思凱‧戴頓(Sky Dayton)正在思考著這個問題。

在互聯網發展的早期,只有商界、政府和學術機構的少數幸運人能夠享受固定的互聯網連接。在當時,包括「地球連接」的客戶在內,大部份人都得通過電話調製解調器撥號上網,每次上網的時間有限,而且速度很慢。

近幾年來寬頻網的發展非常快,利用線纜和DSL的調製解調器逐漸稱為調製解調器市場的主角。

早在2000年,韓國成為全球第一個寬頻用戶超過撥號上網用戶的國家。到2005年,在經濟合作與發展組織(OECD)的30個成員國內乃至全球範圍,寬頻網用戶數量全面超過了撥號上網用戶。根據國際通訊聯盟(International Telecommunication Union)的統計數字,到2005年底,全球互聯網用戶中有56%通過寬頻上網。

另一方面,即便撥號上網正在明顯的退出市場,這個過程將持續很長時間。是生產模擬調製解調器元件的領頭廠商科勝訊(Conexant Systems)公司的專家林哈德(Bernd Lienhard)表示:「(目前)認為撥號上網成為歷史的傳言是誇大其詞。」就在今年,他的公司將出售第10億個電話線調製解調器芯片發貨。而即便在發達國家,撥號上網也將作為網路通訊手段的最基本模式而存在下去。尤其對邊遠鄉間、老年人,或頑固的撥號上網用戶而言,電話線調製解調器暫時還難以替代的。

比較而言,衛星寬頻網要貴很多,而地面無線網的覆蓋範圍又很有限,對於偏遠鄉間的互聯網用戶而言,撥號上網也許是他們唯一能負擔得起的辦法。至於那些已經依賴於撥號上網的老年用戶,就更沒有理由升級使用寬頻連接了。往往用戶的上網習慣模式一旦形成就不容易改變,他們並不需要額外提升上網連接速度。

但是這裏邊也有變數,許多通訊公司提供電話和寬頻上網的綑紮式服務,而用戶又不需支付甚麼額外的費用。在英國,綑紮的電話和寬頻上網服務最低只需每月11英鎊(約合21美元);據霍裡根的估計,這將使更多的老網客轉用寬頻上網。

一些比較固執的用戶們選擇繼續使用撥號上網可能另有原因。根據有些專家的分析,慢速度和斷斷續續的連接可以幫助一部份保守的用戶有一些安全感。這猶如在快速變動的網上世界和個人隱私之間搭建了一堵防禦牆。當然這種安全感並不僅僅是一種心理反應。

根據美國機器人公司(US Robotics)德裡爾‧布朗(Daryle Brown)的說法,還有些人喜歡撥號上網的原因是他們對寬頻連接的常通狀態感到不舒服。這些用戶擔心黑客從乙太網入襲他們的電腦。使用撥號上網當然降低了這種風險,不過同時也令下載幾兆字節的系統安全補丁幾乎成為不可能。

但是不管怎樣,撥號上網的市場在減小。約翰‧那瓦斯(John Navas)負責管理一個幫助電話線上網的用戶回答基本問題的網站。在過去4年裏,瀏覽他的網站的人次從初期的150萬降到只有15萬人次。

不過,電話線調製解調器還有一點值得一提的優雅,就是像AK47步槍和吉普車一樣,性能效率不見得出眾,但是卻可以忠實的為你服務,無論環境條件如何。另外電話線調製解調器也很廉價,裝配到每台電腦上只需花2到5美元。這樣在高速網或Wi-Fi連接不到的旅館等地,撥號上網就發揮作用了。這也是撥號上網至少在短期內還能存在下去的原因之一。

從前,電話線調製解調器連通時調子高高的「叫聲」曾昭示著一個新數據時代的到來,現在卻越來越像是在呼喚一個逝去的時代。這可能更讓有些使用者感到懷舊,不過僅此而已。◇